AP Exklusivt: EPA förklarade inte en nödsituation för folkhälsan efter urspårningsbrand i Ohio

Efterdyningarna av förra årets brinnande tåg urspårning i östra Ohio kvalificerar inte som en nödsituation för folkhälsan eftersom inga omfattande hälsoproblem eller pågående kemisk exponering har dokumenterats, sa federala tjänstemän.

Environmental Protection Agency godkände aldrig den beteckningen efter Norfolk Southerns urspårning i februari 2023, även om katastrofen tvingade fram en evakuering av halva staden i östra Palestina och väckte många farhågor om potentiella hälsokonsekvenser. långtidseffekter av kemikalier som spillts ut och bränt. Oron för föroreningar förvärrades av beslutet att öppna fem tankbilar fulla med vinylklorid och bränna den giftiga kemikalien tre dagar efter urspårningen.

Frågan om en nödsituation för folkhälsan uppstod i e-postmeddelanden som erhållits av Government Accountability Projects övervakningsgrupp genom en begäran om offentliga register. Men EPA:s svarskoordinator Mark Durno sa att etiketten, som byrån bara har använt en gång tidigare i Libby, Montana, där hundratals människor dog och tusentals blev sjuka av utbredd asbestexponering, inte passar östra Palestina, även om vissa invånare fortfarande klagar på andningsproblem och oförklarliga hudutslag. Tjänstemän ansåg också att byrån hade tillräcklig befogenhet att svara på urspårningen utan att utlysa en nödsituation.

Durno sa att anledningen till att det inte anses vara en nödsituation för folkhälsan är att “vi inte har haft några miljödata” om pågående kemisk exponering i det omfattande luft-, vatten- och marktestprogrammet.

EPA sa i ett uttalande att ordern som de utfärdade och berättade för Norfolk Southern att den var ansvarig för skadan, sade att “förhållandena på platsen för urspårningen “kan utgöra en överhängande och betydande fara för folkhälsan eller välfärden eller miljön.” . Byrån sa då att den inte såg något behov av en nödsituation för folkhälsan eftersom den hade laglig befogenhet att reagera.

Men invånare i området som Jami Wallace ser massor av bevis på att deras hemstad har blivit en enda röra varje gång de öppnar Facebook och ser inlägg om sina vänners barn täckta av utslag eller kämpar mot kroniska näsblod. Andra inlägg talar om att den kemiska lukten kommer tillbaka efter kraftiga regn.

“De säger hela tiden att det är en slump, men om det här var din familj, skulle du inte tröttna på att det är en slump?” sa Wallace.

Lesley Pacey, en miljöforskare med övervakningsgruppen, sa att hon vill se till att invånarna i östra Palestina får den hjälp de behöver för att återhämta sig från urspårningen.

”Jag pratar med boende hela tiden och de får nya anfall och cancer. Jag menar, mycket av skadan har redan gjorts på dessa människor, säger Pacey.

Enligt Durno fortsätter federala och statliga tjänstemän att övervaka ytterligare frågor i det lilla samhället nära Pennsylvania-gränsen. EPA fortsätter också att testa luft och vatten i området när det övervakar järnvägens arbete med att städa upp röran.

Han upprepade att ingen av myndighetens mer än 100 miljoner luft-, vatten- och jordtester någonsin visade oroande halter av kemikalier förutom jorden omedelbart runt urspårningen som grävdes fram och togs bort förra året.

I nyligen släppta e-postmeddelanden säger en EPA-advokat till en av dess PR-ansvariga att det var “bättre att inte gå in på det här” när han tillfrågades om ett dokument som förklarar byråns order som uppmanar Norfolk Southern att städa upp kontamineringen av urspårningen bör innehålla något om Medicinska förmåner. Den typen av hjälp, som kan inkludera Medicare-täckning, är endast tillgänglig om EPA förklarar en nödsituation för folkhälsan.

“Men återigen fanns det inga uppgifter som tydde på att det var nödvändigt. Och hittills finns det inga uppgifter som tyder på att det är nödvändigt, säger Durno.

Järnvägen har redan spenderat mer än 1,1 miljarder dollar på sitt svar på urspårningen, inklusive mer än 104 miljoner dollar i direkt hjälp till östra Palestina och dess invånare. Delvis för att Norfolk Southern betalar för saneringen, har president Joe Biden aldrig förklarat en katastrof i östra Palestina, vilket är en öm punkt för många invånare. Järnvägen har lovat att skapa en fond för att hjälpa till att betala för samhällets långsiktiga hälsobehov, men det har inte hänt ännu.

E-postmeddelandena påminner också om att EPA var medveten om de potentiella farorna med att frigöra och bränna vinylklorid. Men det blev tydligt när EPA informerade tjänstemän på platsen att fosgen (används som ett kemiskt vapen under första världskriget) och väteklorid troligen skulle skapas när vinylklorid bränns och varnade allmänheten för den möjligheten.

Tjänstemännen som fattade beslutet att släppa vinylkloriden (Ohios guvernör och den lokala brandvakten som ledde insatsen) beslutade att det var säkrare att släppa den och bränna den än att riskera en tankbil eller mer att explodera.

Till slut sa Durno att EPA endast hittade låga nivåer av väteklorid i plymen av tjock svart rök och ingen fosgen. Och han sa att byrån tog omfattande prover i hela området för att övervaka dessa kemikalier under bränningen och evakueringen, även om väderförhållandena jordade dess specialiserade flygplan med ytterligare testutrustning på dagen för bränningen.

Chefen för National Transportation Safety Board sa nyligen att hennes byrås undersökning visade att det var onödigt att ventilera och bränna vinylklorid eftersom företaget som tillverkade den kemikalien var övertygad om att ingen farlig kemisk reaktion inträffade inuti tankbilarna. Men tjänstemännen som fattade beslutet sa att de aldrig fick veta det.

Den fullständiga NTSB-utredningen om orsaken till urspårningen kommer inte att vara klar förrän i juni, även om den byrån har sagt att ett överhettat hjullager i en av bilarna som inte upptäcktes i tid av en marksensor troligen orsakade olyckan.

EPA har sagt att saneringen i östra Palestina förväntas avslutas i slutet av detta år.

Rick Tsai, en kiropraktor som ställde upp i primärvalet i mars för urspårningens amerikanska kongressplats, ser en dyster framtid för den lilla kommunen ju längre den går utan de resurser den behöver för att bli säker igen: Resurser utpekade som en nödsituation för folkhälsan. kunde hjälpa till att tillhandahålla.

“Folk är på väg att ge upp”, beklagade han. “Jag tror inte att folk har så mycket hopp längre.”

___

Associated Press-skribenten Samantha Hendrickson bidrog till denna rapport.

Copyright 2024 The Associated Press. Alla rättigheter förbehållna. Detta material får inte publiceras, sändas, skrivas om eller omdistribueras.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *