Biden riktar in sig på stormarknadskedjor över matpriser

President Biden, vars godkännandebetyg har fått en hit mitt i hög inflation, börjar pressa stora snabbköpskedjor att sänka matpriserna för amerikanska konsumenter, och anklagar butikerna för att göra alltför stora vinster och lura köpare.

“Det finns fortfarande för många företag i Amerika som lurar människor: prissänkning, skräptullar, girighet, motinflation,” sa Biden förra veckan i South Carolina. Rådgivare säger att dessa kommentarer är en förhandstitt på ett större tryck på stormarknadskedjor och andra företag som upprätthåller högre vinstmarginaler än vanligt efter en period av snabb pristillväxt.

Bidens offentliga offensiv återspeglar den politiska verkligheten att medan inflationen dämpas, är väljarna arga över hur mycket de betalar i mataffären och det tynger Bidens godkännandebetyg inför valet 2024.

Ekonomisk forskning tyder på att kostnaden för ägg, mjölk och andra basvaror – som konsumenter köper mycket oftare än stora biljetter som möbler eller elektronik – spelar en stor roll i att forma amerikanernas syn på livet. Dessa priser steg med mer än 11 ​​procent 2022 och 5 procent förra året, mitt i en post-pandemisk inflationsuppgång som var landets snabbaste prisökning på fyra decennier.

Ökningstakten avtar snabbt: I december steg priserna på mat som konsumerades hemma med drygt 1 procent, enligt arbetsdepartementet. Men förvaltningstjänstemän säger att Biden är väl medveten om att priserna förblir för höga för många familjer, även eftersom nyckelartiklar, såsom bensin och heminredning, nu är billigare än vid sin topp efter pandemin.

Och ändå finns det en allmän tro bland förvaltningstjänstemän och deras allierade att det finns lite mer Biden kan göra ensidigt för att pressa ner matpriserna snabbt.

“Det är svårt att avgöra vad det kortsiktiga politiska svaret kommer att vara i den här situationen”, säger Bharat Ramamurti, en tidigare ekonomisk assistent till Biden och författare till en rapport om prisinflation på livsmedel som ska släppas på fredag ​​från det progressiva Groundwork Collaboration. i Washington .

“När du har något som delvis beror på leveransstörningar, vad kan du egentligen göra för att pressa priserna nedåt?” han sa.

Federal Trade Commission granskar för närvarande (och förväntas blockera) en sammanslagning mellan två stora livsmedelskedjor, Kroger och Albertsons. Motståndarna till sammanslagningen säger att det skulle minska konkurrensen och göra det möjligt för det sammanslagna företaget att ta ut högre priser av köparna. Men att blockera den affären skulle inte göra mycket för att ta itu med den nuvarande prisökningen.

En ny analys från Vita husets råd av ekonomiska rådgivare tyder på att höga vinstmarginaler bland stora dagligvaruhandlare kan bidra till det ihållande höga priset på mat i butikshyllorna. Analysen, som är baserad på data från kvartalsvisa finansiella rapporter från folkräkningen, fann att livsmedels- och dryckeshandlare har ökat sina marginaler med cirka 2 procentenheter sedan före pandemin och nått sin högsta nivå på två decennier.

En stor del av den ökningen kom 2021 och 2022, ungefär när andra återförsäljare, såsom kläd- och sportbutiker, också såg sina vinstmarginaler öka. Livsmedelsbutikernas marginaler har förblivit höga, enligt analysen, även när andra återförsäljares marginaler har fallit tillbaka till mer normala nivåer baserat på nyare historia.

“President Biden har klargjort att när priserna på insatsvaror faller, bör företag föra över dessa besparingar till konsumenterna”, sa Vita husets talesman Michael Kikukawa denna vecka.

Biden gjorde en liknande kommentar i höstas i ett inlägg på den sociala medieplattformen X.

Men Vita husets analys antyder också att stormarknadernas högre vinstmarginaler inte kommer i närheten av att förklara de prishöjningar som dagligvaruhandlare har upplevt under Biden.

Annan forskning tyder på att ytterligare krafter, såsom konsumenternas efterfrågan och störningar i leveranskedjan, är en mycket större faktor i prisökningar. Ett utbrott av fågelinfluensa fick till exempel äggpriserna att skjuta i höjden förra året. Och livsmedelsproducenter, liksom läsktillverkare, har fortsatt att höja priserna även när deras kostnader har sjunkit, vilket genererar berusande vinstmarginaler.

Forskare vid Federal Reserve Bank of Kansas City fann förra året att stark jobbtillväxt i den amerikanska ekonomin och löneökningar i samband med en stram arbetsmarknad var nyckelfaktorer som bidrog till stigande livsmedelspriser. Forskare fann att bearbetade livsmedel, såsom chokladkakor, står för tre fjärdedelar av de senaste ökningarna av livsmedelspriserna.

De sa att den strama arbetsmarknaden hade resulterat i högre kostnader för att producera och distribuera dessa livsmedel, “som har överförts till konsumenterna.”

Biden-administrationen har försökt flera ansträngningar för att lätta på trycket på livsmedelspriserna, särskilt på utbudssidan. Jordbruksdepartementet har spenderat hundratals miljoner dollar för att hjälpa företag att expandera inom köttförpackningsindustrin, som domineras av en handfull stora aktörer.

Avdelningen ändrade också sina beräkningar för federala livsmedelsbiståndsförmåner och justerade dem för inflation, vilket effektivt ökade värdet av matkuponger för många låginkomsttagare amerikaner. Ramamurti och hennes medförfattare, Elizabeth Pancotti och Clara Wilson, uppskattar att dessa ökningar har vida överträffat ökningen av kostnaderna för mat för 40 miljoner familjer de senaste åren.

I en intervju sa Pancotti att de konsumenter som kände mest smärta av höga matpriser var de som tjänade tillräckligt med pengar för att inte kvalificera sig för matfrimärksprogrammet, känt som SNAP.

“Det finns många människor i mitten som har låga inkomster, men inte tillräckligt fattiga för att få SNAP-förmåner, och som betalar 25 procent mer” för mat, sa han. “I slutet av dagen når det bara inte tillräckligt många.”

Kommissionen överväger också verkställighetsåtgärder enligt en nästan 90 år gammal lag, Robinson-Patman Act, som kräver att leverantörer av detaljhandelsprodukter erbjuder samma villkor till alla återförsäljare som de säljer till. Anhängare av sådana åtgärder säger att de skulle sänka priserna i mindre livsmedelsbutiker genom att se till att de kan köpa varor för samma kostnad som stora återförsäljare.

Politiskt är dock stora livsmedelsaffärer det mest attraktiva målet för Biden. Hans rådgivare diskuterar hur trycket kan öka på de stora kedjorna under de kommande veckorna och månaderna.

“Amerikaner, vi är trötta på att bli tagna för dårar”, sa presidenten i South Carolina. “Och det är därför vi kommer att behålla de här killarna: behålla dem och sänka priserna.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *