Den äldsta öknen på jorden är hem för “älvor”, mirakulösa växter och… Toto?

Namiböknen har fått sitt namn från vad den är: “ett område där det inte finns något”, på det lokala Nàmá-språket. Och vid första anblicken lever regionen upp till titeln, och täcker cirka 1 600 kilometer (990 miles) längs Afrikas västkust (gränsöverskridande tre länder) i några av de torraste, sandigaste och mest ogästvänliga miljöerna i världen. .

Men i själva verket är öknen långt ifrån tom. Inte bara finns det mycket liv (en del av det så specialiserat för regionen att det inte kan hittas utanför Namib) utan det finns också skönhet, fara, mystik och… klassisk rock?

En värld i sig

Namib är hem för tusentals arter av djur och växter, och för en förvånansvärt hög andel av dem är det endast plats de kallar hem. Här, bland sanddyner större än nästan någon annan på planeten, kan mycket anpassade populationer av ökenelefanter hittas; dynlärkorna, som har upptäckt ett sätt att leva utan dricksvatten; skalbaggarna i Namiböknen, vars förmåga att samla vatten från ingenting har fängslat forskare i årtionden; och det ikoniska Welwitschia mirabilisen gång beskrevs av direktören för Royal Botanic Gardens, Kew som “utan tvekan den mest underbara växt som någonsin skapats”. […] och den fulaste.”

Förmodligen det största och äldsta exemplaret av Welwitschia mirabilis, bredvid Brian Huntley.  Plantan står på Huntleys axelhöjd och är ungefär dubbelt så bred som den är hög.

Förmodligen det största och äldsta exemplaret av Welwitschia mirabilis (Bra).

Bildkredit: Brian John Huntley, The Namib Desert Biome. I: Ekologi i Angola. Springer, Cham. (2023), CC-BY-4.0

Vad gör regionen till en så unik biom? Det är inte bara på grund av de ovanliga miljöförhållandena, även om det så klart hjälper. Men även om Namib långt ifrån är den enda torra sandöken i världen, är vad den egentligen har över konkurrenterna tid: “Därför att [it] “Det är en av de äldsta öknarna i världen, det extraordinära sättet på vilket växter, djur och till och med mänskliga populationer har anpassat sig och utvecklats för att överleva här är fascinerande”, skrev Chris McIntyre, VD för Expert Africa, 2007.

Exakt som Hur gammal den är är fortfarande en fråga om debatt, men vi vet med säkerhet att den är minst 55 miljoner år gammal: det var då “de tidigaste otvetydiga bevisen på ökenförhållandena i Namib […] “Den kommer från omfattande fossila sanddyner som kallas Tsondab Sandstone Formation,” förklarade den berömda naturvårdsforskaren Brian John Huntley 2023. För att sätta det i sitt sammanhang är den minst åtta gånger äldre än Sahara; Namib var faktiskt en öken när dess större nordliga kusin var en värld av vattenmonster.

Oavsett den verkliga åldern på öknen är det verkligen tillräckligt med tid för lokal flora och fauna att anpassa sig till ett klimat där stabil jord är knapp och en årlig nederbörd på endast 2 millimeter (0,08 tum) är normal. . “Den extrema torrheten i Namiböknen sätter allvarliga begränsningar för överlevnaden för de flesta ryggradsdjur, särskilt amfibier. Men många reptiler och fåglar har utvecklat framgångsrika anpassningar till livet i öknen”, skrev Huntley.

“Den största fågeln på jorden, den afrikanska strutsen, var en gång vanlig i utkanten av Namib, medan två stora bustarder (Ruppell’s Korhaan och Ludwig’s Korhaan) fortfarande kan hittas på Ionas grusslätter och grässlätter mellan bergen”, sa han. . . “Däggdjursarter inkluderar nomadiska flockar av gaseller, gemsbockar, slätter och Hartmanns zebror, och stillasittande köttätare som surikater och jordvargar. Brun hyena och gepard finns i stor utsträckning i öknen.”

Hem för det övernaturliga

Om man ska tro lokal folklore är inte gaseller och hyenor det enda som kallar Namib hem. Utspridda landskapet över de rostiga sanddynerna och grusslätterna längre in i landet finns cirkulära fläckar av sand, som varierar från cirka 1,5 meter (5 fot) i diameter till 25 meter (82 fot) fot), och helt omgivna av en enda gräsart . De kallas “älvcirklar” och även om vetenskapen ännu inte har bevisat hur de bildas, har det lokala Himbafolket länge vetat svaret: de är fotspår som lämnats i öknen av guden Mukuru.

För andra orsakas cirklarna av “UFO:n eller älvor som dansar på natten”, säger Hein Schultz, ägare till Rostock Ritz Desert Lodge som ligger i utkanten av Namib-Naukluft National Park, till BBC. Men när det kommer till icke-övernaturliga förklaringar är ingen helt övertygad på något sätt.

En av de första hypoteserna var att gräset i centrum förgiftades av en lokal buske känd som Damaran eufori, eller Damara mjölkbuske. Växten skulle dö, säger teorin, och lämnar jorden där den ursprungligen var för giftig för att stödja vegetation; den omgivande ringen av gräs skulle överleva och markera gränsen där busken hade påverkat.

Det var en bra idé, men det var fel: 2020 följde en forskargrupp upp det decennier långa arbetet av botanikern som först föreslog det, och undersökte områden där han hade observerat mjölkbuskar redan på 1970-talet. Resultaten var tydliga: “baserat på våra detaljerade fältobservationer”, avslutade Stephan Getzin, en forskare vid institutionen för ekosystemmodellering vid universitetet i Göttingen, “måste vi förkasta euforihypotesen.”

Flygfoto över älva cirklar i Namib

Flygfoto över älvorna i Namib-Naukluft National Park, 2017.

Mer sega var två andra idéer: den ena, att ha växterna ordnade i geometriska mönster för att klara av regionens vattenbrist, och den andra, att degradera byggarna av älvorna… till termiter. “Båda teorierna presenteras normalt som ömsesidigt uteslutande”, sa Juan Bonachela, då professor vid institutionen för matematik och statistik vid University of Strathclyde, 2017.

Men så behöver det inte vara, sa han. “Våra fynd harmoniserar båda teorierna och hittar en möjlig förklaring till […] Fecirklar”, förklarade Bonachela. “Termiter tar bort vegetation från sina högar för att öka luftfuktigheten, vilket är viktigt för insekters överlevnad i torra miljöer, och skapar på så sätt den kala skivan. Vegetationen runt högen utnyttjar denna ansamling av vatten för att växa, och denna högre vegetation bildar cirkeln. Den regelbundna upprepningen av mönstret är resultatet av att olika termitkolonier konkurrerar sida vid sida.”

Även detta engagemang har sina belackare: Så sent som förra månaden publicerade rivaliserande miljögrupper motbevisande tankar om att termiter kunde vara skyldiga. För närvarande verkar det som att detta är ett mysterium som trotsar vetenskaplig undersökning.

Helvetets dörrar

Det är inte bara älvor som upprätthåller en närvaro i Namib. På andra håll i öknen ligger den så kallade Skelettkusten, även om det kanske vore bättre att låta bli: Khoisan-buskmännen som bor där känner det som “landet som Gud skapade i vrede”, och utsikten är full av död.

“Innan du korsar de 6 300 kvadratkilometerna [16,300-square-kilometer] I ett skyddat kustområde var vi tvungna att ge våra namn och information, så att vi inte skulle åka innan kvällen föll”, påminde dokumentärfilmaren Genna Martin i New York Times.

“Denna torra öken, som rinner ut i våldsamma Atlantvågor, har orsakat många olyckliga sjömän, fartyg, flygplan och djur i förtid. “Deras lik – rostiga krukor, solblekta ben – är nu synliga påminnelser om parkens fientliga förhållanden”, skrev han. “Det är en ogästvänlig plats där nästan ingenting växer och där faror finns i överflöd, från vilda lockar till tjock kustdimma.”

Regionen är så hemsökt att 1400-talets portugisiska upptäcktsresande Diogo Cão kallade det “Helvetets portar”. För en sjöman som han var namnet passande: nära 1 000 skeppsvrak kan hittas längs kusten, dömda av de tjocka dimmorna som kommer in från Atlanten och förmörkar kusten.

En gammal rostig och försämrad(?) oljeplattform mitt i öknen
Om det verkar vara något ur Galna Max…ja, det är för att det är det.

Jag välsignar regnet

Naturligtvis, om en nästan säker död inte räcker för att förtjäna öknen ett sådant djävulskt smeknamn, finns det alltid ett ess i rockärmen: trummorna dunkar ikväll och vildhundarna som skriker in i natten när de blir rastlösa och längtar efter lite sällskap. ensam

Det stämmer: vi pratar om Toto. “[I] Jag ville ge låten den ultimata hyllningen och fysiskt visa upp ‘Africa’ i Afrika, säger den namibiske artisten Max Siedentopf. Och så gjorde han: någonstans i Namib installerade han ett ljudsystem med sex högtalare kopplat till en MP3-spelare, inställd på att spela 1982 års klassiker om och om igen. Evigt.

Den drivs på solbatterier, “för att hålla Toto igång för evigt”, sa han till BBC 2019. “De flesta delar av installationen valdes för att vara så hållbara som möjligt, men jag är säker på att den hårda ökenmiljön kommer att göra det. ” Sluka anläggningen så småningom.”

När det gör det vet vi förmodligen inte. Den installerades på en mystisk plats, vilket väcker en intressant filosofisk fråga: Om en halvironisk mjukrocksballad spelar på en loop i en 55 miljoner år gammal öken och ingen är där för att höra den, gör det något ljud?

För vissa är svaret tydligen: “Jag hoppas inte.” “Några [Namibians] Jag älskar det och en del säger att det förmodligen är den sämsta ljudinstallationen någonsin”, erkände Siedentopf. “Jag tycker att det är en stor komplimang.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *