Det dödligaste kolerautbrottet på decennium drabbar södra Afrika

Sandra Mwayera stönade när hennes storebror låg bredvid henne i baksätet i en bil; hade dött av kolera i väntan på behandling bland dussintals människor utanför ett sjukhus i Zimbabwes huvudstad, Harare.

“Min bror! Min bror! Varför har du övergett mig?” vädjade hon. “Snälla kom tillbaka.” Gå tillbaka!”

I grannlandet Zambia, inne på National Heroes Stadium med 60 000 kapacitet i huvudstaden Lusaka, kantade rader av gråa barnsängar rummen på ett provisoriskt behandlingscenter där 24-åriga Memory Musonda hade dött. Hennes familj sa att de inte informerades förrän fyra dagar senare: regeringen begravde henne och de har ännu inte hittat hennes grav.

Musondas farbror, Stanley Mwamba Kafula, sa att familjen var “störd” och “hjärtkrossad”.

Aktiva utbrott av kolera, en vattenburen bakteriesjukdom, skapar förödelse i fem länder i centrala och södra Afrika, från så långt norrut som Demokratiska republiken Kongo till Moçambique.

Epidemin har spridit sig under de senaste två åren, infekterat mer än 220 000 och dödat mer än 4 000 människor i sju länder. Detta är det dödligaste regionala utbrottet i form av fall och dödsfall som drabbat Afrika på minst ett decennium, säger Dr Patrick Otim, som övervakar Världshälsoorganisationens kolerasvar i Afrika. Folkhälsopersonal i Afrika säger att det är sällsynt att se så många fall i så många länder samtidigt.

Kolerafallen i Afrika hade faktiskt minskat och nådde sin lägsta punkt 2020, sade han. Men sedan var det en ökning i Västafrika 2021, följt av det nuvarande utbrottet i den södra delen av kontinenten.

Två länder, Zambia och Malawi, har rapporterat de största kolerautbrotten i sin historia, medan Zimbabwe har registrerat det näst högsta antalet fall som har registrerats. Av de 19 länder i Afrikanska unionen som har rapporterat dödsfall och fall under det senaste året kommer nästan tre fjärdedelar av fallen från södra Afrika, enligt African Centers for Disease Control and Prevention.

“Kolerasituationen i södra Afrika, särskilt i Zimbabwe och Zambia, är svår”, säger Dr. Mounia Amrani, Läkare Utan Gränsers medicinska teamledare i södra Afrika.

Förödelsen är kopplad till allt häftigare stormar, vaccinbrist och dålig vatten- och avloppsinfrastruktur, sa folkhälsoexperter.

Representanter från 15 länder i Sydafrikanska utvecklingsgemenskapen gick med på en kollektiv mobilisering som inkluderar investeringar i vaccinproduktion och distribution, samarbete kring gränsöverskridande sjukdomsövervakning och utveckling av tillförlitliga vatten- och sanitetssystem.

Zambia har drabbats hårdast av sjukdomen och upplever sitt dödligaste utbrott någonsin. Sedan oktober har mer än 650 människor dött och mer än 18 500 har smittats, även om fall och dödsfall har avtagit sedan toppen i januari. Fem dödsfall rapporterades under 24 timmar fram till måndag, jämfört med mer än 15 dödsfall som rapporterades dagligen förra månaden. Skolorna öppnade igen i måndags efter en försening på ungefär en månad.

Ändå finns det oroande tecken. Utbrottet var initialt begränsat till huvudstaden Lusaka, men har sedan dess spridit sig till nio andra provinser. Dödligheten på 3,5 procent är mycket högre än den 1 procent som hälsoexperter anser vara typiska. Dr Otim sa att ungefär hälften av dödsfallen i Zambia inträffade i hemmet och inte på vårdinrättningar, en indikation på att människor var i förnekelse eller inte visste att de hade kolera.

Läkare utan gränser har skickat 50 sjukvårdspersonal till Zambia och 30 till Zimbabwe för att hjälpa till att hantera utbrotten.

Även när myndigheter och folkhälsotjänstemän tävlar för att bekämpa utbrott, varnar CDC för Afrika för en potentiellt tuff situation framför sig: Nederbörd över det normala projiceras över stora delar av regionen denna månad, den typ av väder som översvämmar samhällen, förstör infrastruktur och ökar risk för överföring av kolera.

Människor blir vanligtvis infekterade av kolera när de får i sig vatten som är förorenat med mänskligt avfall. Det säkraste sättet att förhindra sjukdomen är att hålla dricks- och tvättvattenkällor åtskilda från avloppsvatten, säger folkhälsoexperter.

Många samhällen i södra Afrika plågas av dålig vatten- och avloppsinfrastruktur. Invånarna använder ofta grunda groplatriner som toaletter och utan rinnande vatten använder de vattendrag eller sjöar för att dricka och tvätta. Detta innebär en betydande risk för korskontaminering, särskilt vid kraftiga regn och översvämningar.

Ett av de viktigaste åtagandena som gjordes av ledarna för Southern African Development Community var att investera mer i utvecklingen av motståndskraftiga vatten- och avloppssystem.

“Om vi ​​inte tar itu med frågorna om vatten, hygien och sanitet kommer vi inte att stoppa kolerautbrottet”, säger WHO:s Dr. Otim.

Vaccination är också en viktig fråga. En ökning av kolerautbrott globalt under 2021 och 2022 utarmade vaccinlager, sa Dr. Otim, och det finns bara en tillverkare som producerar koleravaccin globalt. Omkring 37 miljoner doser producerades förra året, även om efterfrågan var cirka 60 miljoner, sa han.

Dr Amrani sa att kolera hade fått mindre uppmärksamhet än andra sjukdomar från läkemedelsindustrin, vilket också bidrog till vaccinbrist.

Medan långsiktiga lösningar, som att skapa bättre vatteninfrastruktur och öka vaccinproduktionen, kan ta tid, hjälper organisationer som Läkare utan gränser och WHO länder i regionen att lösa det omedelbara problemet med att behandla de patienter som lider. De tillhandahåller hydreringsbehandlingar, medicinsk personal och förnödenheter.

På ett behandlingscenter inrättat i en skola i en tät förort till Harare, skötte sjuksköterskor som bar latexhandskar patienter som låg på barnsängar. Det var stönande och gråt, och några patienter lutade sig obehagligt på bänkar i väntan på att bli behandlade.

“Jag dör! Snälla, jag dör!” En kvinna i skolan skrek när sjuksköterskor försökte sätta intravenösa slangar i hennes händer för att ge henne vätska att hydrera. “Vad ska mina barn göra? Vem ska ta hand om dem? ”

En ny morgon, inne på Sally Mugabe Central Hospital i Harare, där Mwayeras bror hade dött utanför i bilen, gav en sjuksköterska dåliga nyheter till medlemmar av en annan familj som väntade i en korridor. Jethro Nguweni, 52, hade förlorat sin kamp mot kolera.

“Vad ska jag göra?” Hans fru, Melia Nguweni, snyftade, tog av sig sin halsduk och kastade den på marken. “Min man är borta. “Han lämnade mig.”

Collins Chilumba Sampa bidrog till denna rapport från Lusaka, Zambia.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *