Detta sällsynta käkben kan förändra vår förståelse av världens största djur

Baleenvalar är havets titaner, de största djuren som någonsin har funnits. Rekordhållaren är blåvalen (Balaenoptera musculus), som kan nå längder på upp till 30 meter. Det är längre än en basketplan.

Men under hela sin evolutionära historia var de flesta bardvalar relativt mycket mindre, cirka fem meter långa. Även om den fortfarande är stor jämfört med de flesta djur, är den ganska liten för en bardval.

Men nya fossila upptäckter på södra halvklotet börjar förändra denna historia. Den senare är ett blygsamt fossil från Murrayflodens strand i södra Australien.

Detta fossil, cirka 19 miljoner år gammalt, är spetsen på underkäken (eller “hakan”) på en bardval som är cirka nio meter lång, vilket gör den till sin tids nya rekordhållare. Detta fynd har publicerats i dag i tidskriften Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences.

Vad är bardvalar?

De flesta däggdjur har tänder i munnen. Baleenvalar är ett sällsynt undantag. Medan deras förfäder hade tänder, har dagens bardvalar baleen: ett stort hårliknande lager av fint keratin som används för att filtrera små krill från vattnet.

Denna struktur gjorde det möjligt för bardvalar att livnära sig effektivt på enorma stim av små djurplankton i produktiva delar av havet, vilket underlättade utvecklingen av allt större kroppsstorlekar.

De “förlorade åren” av valens evolution

Olika grupper av tandvalar terroriserade havet i miljontals år, inklusive några som var förfäder till tandlösa bardvalar. Men någon gång för mellan 23 och 18 miljoner år sedan dog dessa gamla “tandade bardvalar” ut.

Vi är inte exakt säkra på när, eftersom valfossiler från denna episod i jordens historia är extremt sällsynta. Vad vi vet är att omedelbart efter denna lucka i valfossilen fanns bara de relativt små, tandlösa förfäderna till bardvalar kvar.

Tidigare trodde forskare att bardvalar fanns kvar i relativt små proportioner fram till istiden (som började för mellan 3 och 2,5 miljoner år sedan). Men den mesta forskningen om trender i valens evolutionära historia är baserad på någorlunda välutforskade fossilregister från norra halvklotet, en anmärkningsvärd fördom som sannolikt format dessa teorier.

Avgörande är att nya fossilfynd på södra halvklotet börjar visa oss att, åtminstone i söder, valar växte mycket tidigare än vad tidigare teorier antyder.

Ett oväntat fynd

För mer än 100 år sedan fann paleontologen Francis Cudmore spetsarna av ett stort par fossila valkäftar som eroderats vid Murrayflodens strand i södra Australien. Dessa 19 miljoner år gamla fossiler anlände till Museums Victoria och förblev okända i samlingen tills en av författarna, Erich Fitzgerald, återupptäckte dem i en låda.

Med hjälp av ekvationer härledda från mätningar av moderna bardvalar förutspådde vi att valen från vilken denna fossiliserade “haka” kom var ungefär nio meter lång. Det tidigare rekordet från denna tidiga period av valutveckling var bara sex meter långt.

Tillsammans med andra fossiler från Peru i Sydamerika tyder detta på att större bardvalar kan ha dykt upp mycket tidigare i sin evolutionära historia, och valarnas stora kroppsstorlek har utvecklats gradvis under många fler miljoner år än vad forskning antydde.

Det södra halvklotet är vaggan för den gigantiska utvecklingen av valar

Stora valfossiler från Australasien och Sydamerika verkar tyda på att under större delen av bardvalens evolutionära historia, närhelst en stor bardval dyker upp i fossilregistret, så är den på södra halvklotet.

Överraskande nog kvarstår detta mönster även om det södra halvklotet innehåller mindre än 20 % av det kända fossila rekordet av bardvalar. Även om detta är en oväntat stark signal från vår forskning, kommer det inte som en fullständig överraskning när vi tänker på levande bardvalar.

Idag är de tempererade haven på södra halvklotet sammankopplade av det kalla södra havet, som omger Antarktis och är extremt produktivt och stödjer den största biomassan av marin megafauna på jorden.

Ungefär när bardvalar började utvecklas från stora till gigantiska, intensifierades styrkan hos den antarktiska cirkumpolära strömmen, vilket så småningom ledde till den nuvarande styrkan i södra oceanen.

Idag är bardvalar ekosystemingenjörer och deras enorma kroppar förbrukar enorma mängder energi. När de dör ger dessa valar en stor mängd näringsämnen till djuphavsekosystem.

När vi lär oss mer om valarnas evolutionära historia, som när och var deras stora storlek utvecklades, kan vi börja förstå hur gammal deras roll i havets ekosystem kan ha varit och hur den kunde förändras i takt med globala klimatförändringar.

Den här artikeln publicerades ursprungligen på The Conversation av James Patrick Rule från Monash University och Erich Fitzgerald från Museums Victoria Research Institute. Läs originalartikeln här.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *