Elfenbenskustens seger i Afcon visar att det inte finns någon plan för turneringens framgång | African Cup of Nations 2023

YoDet var det största nederlaget som någonsin drabbats av en värd för Afrikanska mästerskapet. Elfenbenskusten rasade totalt under andra halvan av deras sista gruppspelsmatch mot Ekvatorialguinea. Om de hade behållit perspektivet hade de insett att även en förlust på ett eller två mål förmodligen skulle räcka för att få dem igenom, men de var förlorade och Emilio Nsue fortsatte att göra samma mål. Det slutade 4-0, det största nederlaget för någon större turneringsvärd sedan Brasiliens 7-1 kapitulation mot Tyskland i VM-semifinalen 2014, och det gjorde framsteg osannolikt.

De senaste tre veckorna har varit historien om vad som följde. Det var några lågmälda upplopp, med bilar och butiker som brann. Franska Elfenbenskustens tränare Jean-Louis Gasset, 70, fick sparken. På sin 40-årsdag utsågs tidigare Reading-mittfältaren Emerse Faé, som aldrig tidigare varit huvudtränare. Han hade ingen aning om han skulle ha några matcher att ta hand om. Men Ghana släppte in två mål på stopptid mot Moçambique, Zambia förlorade mot Marocko och Elfenbenskusten nådde åttondelsfinal inte så mycket genom bakdörren, utan genom trädet och genom badrumsfönstret.

Medan landet skämtade om sitt team av återvändare, de som har återvänt från de döda, arrangerade Faé en rad osannolika comebacks, som kulminerade i söndagens 2-1-seger över Nigeria, när segermålet gjordes av Sébastien Haller, som för 18 månader sedan fick diagnosen testikelcancer. Hur mycket berättelse behöver en turnering? Jag var i Ekvatorialguinea och Gabon för Zambias känslofyllda triumf 2012 (se On This Day) och ingenting kommer att bli större än så, men detta, i sin absurditet, kom nära när värdarna gick från pinsamhet till misstro och eufori

Elfenbenskustens Max Gradel firar med sina lagkamrater efter Afcon-finalen. Foto: Luc Gnago/Reuters

Men det finns en bredare poäng här: om turneringar kan vinnas mitt i ett sådant kaos (de är, låt oss vara ärliga, roligare om de vinner mitt i ett sådant kaos), vad är poängen med att förbereda sig? När England åker till Tyskland på sommaren för att avsluta 58 år av smärta, gör de det under en teknokratisk chef som Gareth Southgate, som mer än något annat tror på flitig forskning.

Enligt Elfenbenskustens princip skulle det vara bättre att kasta Southgate efter grupperna, lämna över jobbet till en före detta spelare utan erfarenhet från frontlinjen (Darren Bent har precis fyllt 40), ändra formationen och fyra eller fem spelare, välja ett självhånande men på något sätt självuppfyllande smeknamn, och hoppas att någon konstig alkemi tar dem hem.

Men det är helt enkelt fotbollens natur: en av härligheten med dess låga mål är att slumpen spelar en roll – vilket var det som förvirrade Pep Guardiola så regelbundet i Champions League; Under lång tid var den stora bakomliggande berättelsen om tävlingen dess ständiga kamp med ödet, dess försök att lägga ordning på det kaos som är fotbollens naturliga tillstånd. Under ligasäsonger, över 38 matcher, brukar det bästa laget vinna; Under hela den sju matcher långa turneringen, med fyra knockoutomgångar och möjlighet till straffar, spelar tur, självförtroende, form och fart en enorm roll.

Det är därför dessa påståenden före turneringar att “allt mindre än semifinalerna” skulle vara ett misslyckande är så absurda. Ett lag kunde spela briljant i gruppen och förlora tyvärr mot ett överlägset lag i åttondelsfinalen i en match där de spelade bra men blev slagna av en formstark målvakt/dålig domare/konstig retur/ett annat bra lag som spelade bra och har en mycket bättre turnering än ett lag som lyckades ta sig till semifinal. England hade ett mycket bättre VM 1998, då de slogs ut i åttondelsfinalen, än 2006, då de slogs ut i kvartsfinalen.

Men det betyder inte att länder inte ska förbereda sig. England introducerade Elite Player Performance Plan 2011 och, tre år senare, Englands DNA-modell. Southgate, som under-21-tränare på den tiden, var en nyckelfigur i det. Det har varit en uppenbar framgång: Englands rekord i ungdomsfotboll har förbättrats dramatiskt och Southgate har nu en flotta av tekniskt begåvade unga anfallsspelare att dra nytta av.

Resultatet är att England, efter år av att prata om en eller två bra spelares förmågor, deras historia och en självdiagnostiserad medfödd kämparanda, nu rutinmässigt går in i turneringar som en av de genuina favoriterna. Det är troligt att bara Frankrike når EM med ett bättre lag. Ju bättre utrustning du har, desto bättre förbereder du dig och desto bättre chanser.

Men det behövs fortfarande en gnista någonstans ifrån, något för att ge laget en känsla av sitt eget öde. Och ibland, som exemplet från Elfenbenskusten visar, är fotboll så ologiskt att gnistan kan bli ett 4-0-nederlag. Ibland händer det bara galna saker.

Det här är ett utdrag från fotboll med Jonathan Wilson, Guardian US veckovisa titt på spelet i Europa och utanför. Prenumerera gratis här. Har du några frågor till Jonathan? Skicka e-post till soccerwithjw@theguardian.com så återkommer vi till dig bäst i ett framtida nummer.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *