En extremt mänsklig egenskap kan hjälpa till att förklara varför neandertalarna dog ut

Varför tog människor över världen medan våra närmaste släktingar, neandertalarna, dog ut? Det är möjligt att vi helt enkelt var smartare, men det finns förvånansvärt lite bevis för att detta är sant.

Neandertalarna hade stora hjärnor, språk och sofistikerade verktyg. De gjorde konst och smycken. De var smarta och föreslog en nyfiken möjlighet. Kanske låg de avgörande skillnaderna inte på individnivå utan i våra samhällen.

För tvåhundrafemtiotusen år sedan var Europa och Västasien neandertalarnas länder. Homo sapiens Han bodde i södra Afrika. Uppskattningarna varierar, men för kanske 100 000 år sedan migrerade moderna människor från Afrika.

För fyrtio tusen år sedan försvann neandertalarna från Asien och Europa och ersattes av människor. Deras långsamma och oundvikliga ersättning tyder på att människor hade en viss fördel, men inte vad det var.

Antropologer såg en gång neandertalarna som dumma råer. Men de senaste arkeologiska fynden visar att de konkurrerar med oss ​​i intelligens.

Neandertalskallar på Natural History Museum i London.

Mike Kemp/In Pictures/Getty Images

Neandertalarna bemästrade elden före oss. De var dödliga jägare, jagade stort vilt som mammutar och ulliga noshörningar och små djur som kaniner och fåglar.

De samlade in växter, frön och skaldjur. Att jaga och söka föda efter alla dessa arter krävde en djup förståelse för naturen.

Neandertalarna hade också en känsla för skönhet och gjorde pärlor och grottmålningar. De var andliga människor som begravde sina döda med blommor.

Stencirklar som finns inuti grottor kan vara neandertalhelgedomar. Liksom moderna jägare-samlare var neandertallivet förmodligen genomsyrat av vidskepelse och magi; dess himmel full av gudar, grottorna bebodda av förfäders andar.

Sedan är det faktum Homo sapiens och neandertalarna fick barn tillsammans. Vi var inte så olika. Men vi möter neandertalare många gånger, under många årtusenden, och alltid med samma resultat. De försvann. Vi stannade.

Jägare- och samlarsamhället

Vi värdesätter vår individualitet, men vår överlevnad är knuten till större sociala grupper, precis som ett bis öde beror på kolonins överlevnad.

AGB Photo Library/Universal Images Group/Getty Images

Det kan vara så att de viktigaste skillnaderna var mindre på individnivå än på samhällsnivå. Det är omöjligt att förstå människor isolerat, precis som man inte kan förstå ett bi utan att ta hänsyn till dess koloni. Vi värdesätter vår individualitet, men vår överlevnad är knuten till större sociala grupper, precis som ett bis öde beror på kolonins överlevnad.

Moderna jägare-samlare ger vår bästa gissning om hur tidiga människor och neandertalare levde. Människor som Khoisan i Namibia och Hadzabe i Tanzania samlar sina familjer i vandrande grupper på mellan tio och sextio personer. Gängen kombineras till en löst organiserad stam på tusen eller fler personer.

Dessa stammar saknar hierarkiska strukturer, men är förenade av ett gemensamt språk och religion, äktenskap, släktskap och vänskap. Neandertalsamhällen kan ha varit lika, men med en avgörande skillnad: mindre sociala grupper.

Nära stammar

En illustration av tidiga människor från 1800-talet.

clu/DigitalVision Vectors/Getty Images

Det som pekar på detta är bevisen för att neandertalarna hade lägre genetisk mångfald.

I små populationer går gener lätt förlorade. Om en person av tio bär på genen för lockigt hår, då i en grupp på tio personer, kan ett dödsfall eliminera genen från befolkningen. I en grupp på femtio skulle fem personer bära genen: flera säkerhetskopior. Så med tiden tenderar små grupper att förlora genetisk variation och sluta med färre gener.

År 2022 återfanns DNA från ben och tänder från 11 neandertalare som hittades i en grotta i Altaibergen i Sibirien. Flera individer var släkt, inklusive en far och dotter; De kom från ett enda band. Och de visade låg genetisk mångfald.

Eftersom vi ärver två uppsättningar kromosomer (en från vår mamma och en från vår pappa), bär vi två kopior av varje gen. Vi har ofta två olika versioner av en gen. Du kan få en gen för blå ögon från din mamma och en för bruna ögon från din pappa.

Men Altai Neanderthals hade ofta en version av varje gen. Som studien rapporterar tyder den låga mångfalden på att de bodde i små grupper, förmodligen i genomsnitt bara 20 personer.

Det är möjligt att neandertalarnas anatomi gynnade små grupper. Eftersom de var robusta och muskulösa var neandertalarna tyngre än oss. Så varje neandertalare behövde mer mat, vilket gjorde att jorden kunde försörja färre neandertalare än Homo sapiens.

Och det är möjligt att neandertalarna åt mest kött. Köttätare skulle få färre kalorier från marken än människor som åt kött och växter, vilket igen leder till mindre populationer.

Gruppstorleken spelar roll

Om människor levt i större grupper än neandertalare hade detta gett oss fördelar.

Neandertalare, starka och skickliga med spjut, var förmodligen bra kämpar. Lättbyggda människor motverkade förmodligen genom att använda pilbågar för att attackera på avstånd.

Men även om neandertalare och människor var lika farliga i strid, om människor också hade en numerisk fördel, kunde de ta in fler kämpar och absorbera fler förluster.

Stora samhällen har andra, mer subtila fördelar. Större gäng har mer hjärnor. Fler hjärnor för att lösa problem, komma ihåg traditioner om djur och växter och tekniker för att tillverka verktyg och sy kläder. Precis som stora grupper har större genetisk mångfald kommer de att ha större mångfald av idéer.

Och fler människor betyder fler kontakter. Nätverksanslutningar ökar exponentiellt med nätverkets storlek, enligt Metcalfes lag. Ett gäng på 20 personer har 190 möjliga kopplingar mellan sina medlemmar, medan ett gäng på 60 personer har 1770 möjliga kopplingar.

Information flödar genom dessa kopplingar: nyheter om människor och djurrörelser; verktygstillverkningstekniker; och ord, sånger och myter. Dessutom blir gruppbeteendet allt mer komplext.

Låt oss överväga myror. Individuellt är myror inte intelligenta. Men interaktioner mellan miljontals myror tillåter kolonier att bygga utarbetade bon, söka föda och döda djur som är många gånger större än en myra. På samma sätt gör mänskliga grupper saker som ingen människa kan göra: designa byggnader och bilar, skriva utarbetade datorprogram, föra krig, driva företag och länder.

Människor är inte de enda som har stora hjärnor (valar och elefanter har) eller som har stora sociala grupper (zebror och gnuer bildar enorma flockar). Men vi är unika i att kombinera dem.

För att parafrasera poeten John Dunne så är ingen människa (och ingen neandertalare) en ö. Vi är alla en del av något större. Genom historien bildade människor större och större sociala grupper: band, stammar, städer, nationalstater och internationella allianser.

Det kan då vara så att förmågan att bygga stora sociala strukturer gav Homo sapiens en fördel framför naturen och andra hominida arter.

Denna artikel publicerades ursprungligen i Konversationen förbi Nicolás R. Longrich i Bath University. Läs originalartikeln här.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *