För att stoppa fågelinfluensan betalar skattebetalarna miljoner för att döda fjäderfä. Det är nödvändigt?

Den mycket dödliga formen av fågelinfluensa som cirkulerar runt om i världen sedan 2021 har dödat tiotals miljoner fåglar, tvingat amerikanska fjäderfäuppfödare att avliva hela flockar och orsakat en kort men alarmerande ökning i äggpriserna.

På senare tid har det infekterat mjölkkor i flera delstater och åtminstone en person i Texas som haft nära kontakt med djuren, sade tjänstemän denna vecka.

Det visar sig att utbrottet visar sig vara särskilt kostsamt för amerikanska skattebetalare.

Förra året betalade jordbruksdepartementet fjäderfäproducenter mer än 500 miljoner dollar för de kalkoner, kycklingar och värphöns som de tvingades döda efter att influensastammen H5N1 upptäcktes på deras gårdar.

Tjänstemän säger att kompensationsprogrammet är avsett att uppmuntra gårdar att snabbt rapportera utbrott. Detta beror på att regeringen betalar för fåglar som slaktas, inte de som dör av sjukdomen. Tidig anmälan, säger byrån, hjälper till att begränsa spridningen av viruset till närliggande gårdar.

Avlivning sker ofta genom att öka värmen i ladugårdar som hyser tusentals fåglar, en metod som orsakar värmeslag och som många veterinärer och djurskyddsorganisationer menar ger onödigt lidande.

Bland de största mottagarna av myndighetens kompensationsmedel för fågelinfluensa från 2022 till och med i år är Jennie-O Turkey Store, som fick mer än 88 miljoner dollar, och Tyson Foods, som betalades nästan 30 miljoner dollar. Trots sina förluster gjorde de två företagen miljarder dollar i vinster förra året.

Sammantaget gick en stor majoritet av statliga betalningar till landets största livsmedelsföretag, vilket inte är helt förvånande med tanke på de amerikanska företagens dominans inom kött- och äggproduktion.

Sedan februari 2022 har mer än 82 miljoner odlade fåglar slaktats, enligt myndighetens hemsida. För sammanhanget producerar den amerikanska fjäderfäindustrin mer än nio miljarder kycklingar och kalkoner varje år.

Ersättningsbeloppet erhölls av Our Honor, en förespråkande grupp för djurskydd, som lämnade in en begäran om Freedom of Information Act till USDA. Påverkansorganisationen Farm Forward samarbetade för vidare analys av data.

Ersättningsfördelningen har inte offentliggjorts, men byråns tjänstemän bekräftade riktigheten av siffrorna.

För kritiker av storskaligt kommersiellt jordbruk belyser betalningarna ett djupt bristfälligt system av företagssubventioner, som förra året inkluderade mer än 30 miljarder dollar i skattebetalarnas pengar riktade till jordbrukssektorn, mycket av det för skördeförsäkring, stöd för råvarupriser och katastrofhjälp . .

Men de säger att de fågelinfluensarelaterade betalningarna är oroande av en annan anledning: genom att kompensera kommersiella bönder för deras förluster utan begränsningar, uppmuntrar den federala regeringen fjäderfäuppfödare att fortsätta med samma metoder som ökar risken för smitta, vilket ökar behovet av framtida uppoffringar och ersättning.

“De här betalningarna är vansinniga och farliga”, säger Andrew deCoriolis, verkställande direktör för Farm Forward. “Vi slösar inte bara skattebetalarnas pengar på lönsamma företag för ett problem de skapat, vi ger dem inte heller några incitament att göra förändringar.”

Ashley Peterson, senior vicepresident för vetenskapliga och regulatoriska frågor vid National Chicken Council, en branschorganisation, bestred förslaget att statliga betalningar förstärkte problematiska jordbruksmetoder.

“Det finns kompensation för att hjälpa bonden att kontrollera och utrota viruset, oavsett hur de drabbade fåglarna föds upp”, sa han i ett mejl. Kritiken, tillade han, var ett arbete av “veganska extremistgrupper som håller fast vid en fråga för att försöka föra fram sin agenda.”

USDA försvarade programmet och sa: “Tidig notifiering tillåter oss att snabbare stoppa spridningen av viruset till närliggande gårdar”, enligt ett uttalande.

Även om moderna jordbruksmetoder har gjort animaliskt protein mycket mer överkomligt, vilket lett till en nästan fördubbling av köttkonsumtionen under det senaste århundradet, har industrins beroende av så kallade koncentrerad djurutfodring sina baksidor. Jättebodarna som producerar nästan 99 procent av landets ägg och kött genererar enorma mängder animaliskt avfall som kan försämra miljön, säger forskare.

Och smittsamma patogener sprids lättare i trånga strukturer.

“Om du ville skapa den idealiska miljön för att uppmuntra patogenmutation, skulle fabriksgårdar vara i stort sett den perfekta miljön”, säger Gwendolen Reyes-Illg, en forskare vid Animal Welfare Institute som fokuserar på köttproduktion.

Modern kyckling, genetiskt homogen och designad för snabb tillväxt, förvärrar dessa risker. Selektiv avel har avsevärt minskat tiden det tar att föda upp en tunnkyckling redo för bordet, men fåglarna är mer mottagliga för infektion och död, enligt forskare. Det kan hjälpa till att förklara varför mer än 90 procent av kycklingarna infekterade med H5N1 dör inom 48 timmar.

Frank Reese, en fjärde generationens kalkonodlare i Kansas, sa att den moderna, bredbröstade vita kalkonen är redo att slaktas på halva tiden av traditionella raser. Men den snabba tillväxten kommer till en kostnad: Fåglarna är benägna att få hjärtproblem, högt blodtryck och artritiska leder, bland andra hälsoproblem, sa han.

“De har svagare immunförsvar, för välsigna det där feta lilla kalkonhjärtat, de är sjukligt feta”, säger Reese, 75, som odlar sällsynta kulturarv i betesmarker. “Det motsvarar en 11-åring som väger 400 pund.”

Högpatogen aviär influensa har cirkulerat sedan 1996, men viruset hade utvecklats till att bli ännu mer dödligt när det dök upp i Nordamerika i slutet av 2021. Det ledde till att nästan 60 miljoner odlade fåglar i USA slogs ned och otaliga vilda djur slogs ned. djur och en mängd däggdjur, från skunks till sjölejon. Förra veckan identifierade federala myndigheter först viruset hos mjölkkor i Kansas, Texas, Michigan, New Mexico och Idaho. Patogenen har också varit inblandad i ett litet antal mänskliga infektioner och dödsfall, främst bland de som arbetar med levande fjäderfä, och myndigheterna säger att riskerna för människor förblir låga.

Viruset är extremt smittsamt bland fåglar och sprids via nässekret, saliv och avföring, vilket gör det svårt att hålla tillbaka det. Flyttande sjöfåglar är den största smittkällan, även om många vildänder inte visar några tecken på sjukdom. Viruset kan nå ladugårdar genom dammpartiklar eller på lantbrukarnas stövlar.

Medan infektioner i Nordamerika har varit upp och ner under de senaste tre åren, har det totala antalet minskat från och med 2022, enligt U.S. Animal and Plant Health Inspection Service.

På tisdagen meddelade landets största äggproducent, Cal-Maine Foods, att de hade stoppat produktionen vid sin anläggning i Texas och slaktat mer än 1,6 miljoner fåglar efter att ha upptäckt aviär influensa.

Federala tjänstemän har diskuterat huruvida man ska vaccinera kommersiella flockar, men flytten har splittrat industrin, delvis för att det kan leda till handelsrestriktioner som skadar landets 6 miljarder dollars fjäderfäexportsektor.

Många forskare, som fruktade att nästa pandemi skulle kunna uppstå ur en mänskligt anpassad version av fågelinfluensan, har uppmanat Vita huset att anamma en vaccinationskampanj.

Byråns program för boskapsersättning, en del av en gårdsförslag som antogs av kongressen 2018, betalar bönder 75 procent av värdet av djur som förlorats på grund av sjukdom eller naturkatastrofer. Sedan 2022 har programmet delat ut mer än 1 miljard dollar till drabbade bönder.

Kritiker menar att programmet också främjar djurplågeri genom att tillåta bönder att avliva sina besättningar genom att stänga av en ladugårds ventilationssystem och pumpa in varmluft, en metod som kan ta timmar. Kycklingar och kalkoner som överlever dödas vanligtvis av en vridning av nacken.

Crystal Heath, en veterinär och medgrundare av Our Honor, sa att American Veterinary Medical Association, i samarbete med jordbruksdepartementet, rekommenderade att ventilationsavstängning endast används under “begränsade omständigheter”. Han tillade att de allra flesta gårdar var beroende av det eftersom processen var billig och lätt att genomföra.

“Allt du behöver är tejp, presenningar och några hyrda värmare,” sa Dr Heath. “Men ventilationsnedsättningen plus är särskilt hemsk eftersom det kan ta tre till fem timmar för fåglarna att dö.”

Tusentals veterinärer har skrivit på en petition som uppmanar föreningen att omklassificera att stänga av ventilationen som “rekommenderas inte”, och säger att andra metoder som använder koldioxid eller kväve är mycket mer humana, även om de är dyrare. Från början av utbrottet till och med december 2023 användes ventilationsavstängning för att slakta 66 miljoner kycklingar och kalkoner, eller cirka 80 procent av alla slaktade, enligt analys av federal data från Animal Welfare Institute. , som erhöll uppgifterna genom en Freedom program. Informationsrättsbegäran.

Förra sommaren lämnade institutet in en petition där man bad jordbruksavdelningen att kräva att gårdar utvecklar mer humana avfolkningsplaner som ett villkor för att få ersättning. Myndigheten har ännu inte svarat på begäran.

Tyson och Jennie-O, de främsta mottagarna av federala offsets, har använt ventilavstängning, enligt en analys av federal data. Tyson avböjde att kommentera den här artikeln och Hormel, ägare av Jennie-O-märket, svarade inte på förfrågningar om kommentarer.

Vissa djurskyddsförespråkare, som pekar på de senaste utbrotten som har fått fortsätta, ifrågasätter om det ens är rätt tillvägagångssätt att döda alla fåglar på en drabbad gård. När H5N1 anlände till Harvest Home Animal Sanctuary i Kalifornien i februari 2023, och dödade tre fåglar, förberedde gårdsoperatörerna sig för en statlig avlivning. Istället sade jordbrukstjänstemän i Kalifornien, med hänvisning till ett nyligen skapat undantag för gårdar som inte producerar mat, att de skulle skona fåglarna så länge som strikta karantänåtgärder genomfördes i 120 dagar.

Under de närmaste veckorna gjorde viruset anspråk på 26 av gårdens 160 kycklingar, ankor och kalkoner, men resten överlevde, även de som verkade synligt sjuka, enligt Christine Morrissey, helgedomens verkställande direktör.

Han sa att erfarenhet tydde på att massuppoffringar kan vara onödiga. “Mer forskning och ansträngningar måste göras för att hitta andra sätt att reagera på det här viruset”, sade Morrissey, “eftersom avfolkning är hemskt och inte löser problemet för handen.”

Med migrationen norrut i full gång håller fjäderfäuppfödare som Caleb Barron andan. Barron, en ekologisk bonde från Kalifornien, sa att det fanns mycket han kunde göra för att skydda boskapen på Fogline Farm eftersom fåglarna tillbringade större delen av sitt liv utomhus.

Än så länge är fåglarna oskadda. Kanske beror det på att Barron’s föder upp en hårdare kycklingras, eller så är det för att hans fåglar har ett relativt bra liv, inklusive foder av hög kvalitet och låg stress.

“Eller kanske,” sa han, “det är bara tur.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *