Forskare är “förvånade” över att en annan av Saturnus månar kan vara en havsvärld

Flytande vatten är en avgörande förutsättning för livet som vi känner det. När astronomer först observerade solsystemet verkade det som om jorden var ett specialfall i detta avseende. De hittade enorma gaskulor, ökenvärldar, masugnar och luftlösa helvete. Men det finns växande bevis för att flytande vatten inte alls är konstigt: det är bara väldigt väl dolt.

Listan över världar med underjordiska hav i vårt solsystem blir längre för varje år. Naturligtvis känner många till de mest uppenbara fallen: de iskalla månarna Enceladus och Europa är bokstavligen fulla av vatten. Men andra, mindre uppenbara kandidater har anslutit sig till deras led, inklusive Callisto, Ganymede, Titan och till och med, kanske, Pluto.

Nu argumenterar forskare i en artikel publicerad i Natur Att vi kan ha anledning att lägga till ytterligare ett långskott till listan: Mimas, Saturnus “Death Star”-måne. Mimas har fått ett smeknamn för den gigantiska nedslagskratern som tar upp ungefär en tredjedel av dess diameter och har varit en del av samtalet i flera år. Men bristen på tydliga bevis på dess yta gjorde forskare skeptiska till att det kunde gömma ett inre hav.

Uppsatsen, som innehåller nya analyser av observationer gjorda av Cassini-sonden, säger att förändringar i månens bana över tiden bäst förklaras av närvaron av ett globalt hav djupt i dess isiga skorpa. Teamet tror att data också tyder på att havet är mycket ungt, vilket förklarar varför det ännu inte har gjort sin närvaro känd på ytan.

“Det viktigaste fyndet här är upptäckten av beboeliga förhållanden på ett objekt i solsystemet som vi aldrig skulle förvänta oss att ha flytande vatten”, säger Valery Lainey, första författare och forskare vid Paris Observatory, till Space.com. “Det är verkligen överraskande”.

Solsystemet börjar bli genomblött

Hur är det möjligt att frusna månar i utkanten av solsystemet innehåller hela oceaner av flytande vatten?

Sammanfattning: kombinera värme och en bra mängd is och du får hav. Vi vet att det finns gott om is i det yttre solsystemet, från månar till kometer. Men värme? Inte så mycket. Ju längre du kommer, desto mer bleknar solen in i den stjärnklara bakgrunden.

Inre havsvärldar är beroende av en annan värmekälla: gravitationen. När de kretsar kring Jupiter eller Saturnus, böjer och förvränger enorma gravitationsförskjutningar deras inre. Friktionen från denna friktion, som kallas tidvattenböjning, producerar värme som smälter is och bildar salta hav.

Och ju mer vi tittar, desto fler bevis hittar vi på dolda hav i hela det yttre solsystemet. Vissa tros ha mer flytande vatten än jorden, och där det finns flytande vatten kan det finnas liv; Det är åtminstone vad vi vill upptäcka.

En annan havsvärld?

Spekulationer om att Mimas skulle kunna vara en havsvärld är inte ny. För ett decennium sedan antydde små förändringar i månens omloppsbana mätt av Cassini att den hade en märkligt pannkaksformad kärna eller inre hav. Forskare trodde att det senare var en avlägsen möjlighet eftersom, till skillnad från de spruckna men i stort sett kraterfria ytorna på Enceladus och Europa, är Mimas yta full av kratrar, vilket tyder på att den har förblivit i stort sett intakt i eoner.

Den nya studien syftade till en mer exakt titt på data för att bättre väga möjligheterna. Baserat på modeller som använder mer exakta beräkningar fann teamet att en pannkaksformad kärna förmodligen är omöjlig. För att passa observationerna skulle deras ändar behöva sträcka sig bortom ytan: “Detta är oförenligt med observationerna”, skrev de.

De undersökte sedan hypotesen om det inre havet och modellerade en mängd olika möjligheter. Modellerna passar inte bara Mimas bana bra, utan antyder också att havet troligen börjar 20 till 30 kilometer under ytan. Teamet tror att havet sannolikt skulle vara relativt ungt, mellan några miljoner år och 25 miljoner år gammalt. Kombinationen av djup och ungdom kan förklara varför månens yta förblir praktiskt taget intakt.

Men vad är anledningen till denna ungdom? Teamet antyder att relativt nya gravitationsmöten (kanske med andra månar eller under bildandet av Saturnus ringsystem, som vissa forskare tror också är relativt ung) kan ha förändrat graden av tidvattenböjning inom Mimas. Den associerade värmen blev först nyligen tillräckligt stor för att smälta is i haven.

Ta två

Det är ett övertygande fall, men ännu inte bevisat. Nästa steg skulle innebära fler mätningar som görs av ett framtida uppdrag. Om dessa mätningar stämmer överens med förutsägelserna som görs i tidningen, kan forskare bekräfta förekomsten av havet såväl som dess djup under ytan.

Att studera ett ungt, fortfarande utvecklat inre hav kan ge oss ledtrådar om hur äldre, mer stabila hav bildades under tidigare eoner. Och ju mer flytande vatten vi hittar i vårt eget solsystem, desto mer sannolikt är det att det är vanligt i hela galaxen. Om vattenvärldar, oavsett om det är i form av planeter eller månar, finns i överflöd, vad säger det om livet?

Detta förblir naturligtvis en av de viktigaste frågorna inom vetenskapen. Men varje år, tack vare ledtrådar som samlas in i vårt solsystem och utanför, kommer vi närmare ett svar.

Bildkredit: NASA/JPL/Space Sciences Institute

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *