Frisk jord kan spara vatten. Och för bönder i Utah är det en spottstyver

Marken har dåligt rykte. För de flesta är det bara smuts, något de kliver in och försöker hålla utanför huset.

Även för bönder och ranchägare vars försörjning är beroende av marken har vård av jordens mikroskopiska ekosystem av svampar, bakterier och insekter ofta blivit en efterhand.

Stanford Jensen har sett detta på nära håll på sin familjs gård och ranch nära Salina i centrala Utah. Liksom många, sa han, såldes hans familj idén att kemikalier var nyckeln till framgångsrikt jordbruk.

“Jag tänkte aldrig: “Vad gör jag med maskar när jag odlar, när jag sprider konstgödsel, när jag sprejar bekämpningsmedel?” Vad gör jag med svamparna och bakterierna? För i en värld av jordbrukskemikalier driver de alla dessa saker.”

För några år sedan började Jensen förändra sitt sätt att förvalta sin egendom, Sunnyside Up Pastures, för att långsamt vända skadan från konventionella jordbruksmetoder. Han slutade använda gödningsmedel och bearbeta sina åkrar och håller nu jorden skyddad året runt med täckgrödor: växter avsedda att förbättra jorden istället för att skördas.

Bönder som Jensen är fortfarande i minoritet, men en nyligen genomförd konferens som hölls i St. George av Utah Soil Health Partnership belyser den växande rörelsen inom jordbruket för att ta bättre hand om jorden. Att göra det kan spara vatten och spara pengar genom att minska vad bönder och ranchägare spenderar på kemikalier, maskiner och bevattning.

Sanpete County rancher Stanford Jensen började implementera markhälsopraxis för några år sedan för att vända den skada som konventionella jordbruksmetoder har gjort på hans mark. “När vi försöker störa Moder Naturs system, uppmanar vi saker att gå fel,” sa Jensen vid konferensen den 8 februari 2024.

Den stora idén är att imitera naturen, sa Jensen. Att flytta din boskapsbesättning från en del av betesmarken till en annan, till exempel, speglar hur bisoner historiskt trampade sig över de amerikanska slätterna.

”Varför behöver jag sprida gödsel? De gjorde det. Det var inget bränsle inblandat. “Det fanns ingen kemisk gödning.”

Och till råga på det sa han att maten de producerar är mer näringsrik och smakar bättre än tidigare.

Att hitta sätt för jordbruket att använda mindre vatten är avgörande i ett torrt tillstånd som Utah. Det var därför den mexikanska ranchägaren Alejandro Carrillo kom till konferensen för att dela med sig av lärdomarna han lärde sig i Chihuahuanöknen.

Just nu sa han att denna jordhälsofilosofi är vanligare i hans del av Mexiko än i Utah. Och om fler bönder inte börjar ta den här frågan på allvar kan det innebära stora problem på vägen.

“Det kommer att påverka alla, inte bara ranchägare. Du kommer att få fler översvämningar. Det kommer att bli mer torka”, sa Carrillo. “Ju tidigare vi gör det, desto mindre lidande blir det.”

När han började implementera dessa principer för 15 år sedan var mycket av hans mark packad och kal. Sedan dess har den sett tillbaka friska gräsmarker och ett överflöd av vilda djur när dess betesmarker blir bättre livsmiljöer.

Carrillo har också ökat nio gånger den mängd vatten som hans jord kan absorbera per timme, vilket innebär fler pinnar istället för att springa nedströms. Nyckeln, sa han, är att öka mängden levande organiskt material under jorden så att jorden har fler luftfickor för att hålla vatten.

Jordhälsoförespråkare säger att dessa metoder kan ha stora fördelar, och inte bara för jordbrukare.  Att öka jordens förmåga att absorbera vatten innebär att grödor kräver mindre bevattning och lämnar mer vatten för andra ändamål.

Leon Page

/

Utah Department of Agriculture and Food

Jordhälsoförespråkare säger att dessa metoder kan ha stora fördelar, och inte bara för jordbrukare. Att öka jordens förmåga att absorbera vatten innebär att grödor kräver mindre bevattning och lämnar mer vatten för andra ändamål.

Ryan Christensen har sett liknande resultat på sin familjs gård i sydöstra Idaho. Genom att förbättra din jords hälsa har mängden bevattning dina spannmålsgrödor behöver ökat från 18 tum per år till bara 10 tum.

“Om du ritar det med en penna, är det miljoner och åter miljoner liter vatten,” sa han. “Vatten är viktigt för grödor, men det är ännu mer så för människor. Och om bönder kan spara det vattnet, kommer det att tillåta urbanisering att uppstå och samhällen att blomstra.”

Den har också använt värmeavbildning för att visa att dess åkrar med täckgrödor förblir 10 till 20 grader svalare än de som lämnas som bar mark mellan planteringarna, så kallade träda. Svalare temperaturer betyder att det blir mindre avdunstning, vilket har hjälpt till att fördubbla mängden fukt som finns kvar i jorden.

Även om hans familjs skörd är lägre än för några år sedan, sa han att deras vinster fortfarande är bättre nu eftersom de sparar pengar på vatten och gödsel.

Så om fördelarna med frisk jord är så stora, varför gör inte fler bönder och ranchägare det redan?

Att ändra praxis kräver inte bara pengar för ny utrustning, sa Christensen, utan det kräver också en stor förändring i tankesättet.

”Jag har många skeptiska grannar. De stoppar mig och säger att jag är galen hela tiden. Men jag visar dig uppgifterna.”

McKinley Smoot, en ranchägare i Summit Countys Kamas Valley, har hört samma typ av tveksamhet i sin roll som ordförande i delstatens rådgivande kommitté för markhälsa. Felmarginalen för jordbruk på en torr plats som Utah är mycket liten, sa han, så han förstår varför vissa människor ser att ändra praxis som en för stor risk.

“Om du försöker på något annat sätt kan du misslyckas. Och om du misslyckas så är det det. “Du är ute,” sa han. “Om du är en femte generationens ranchägare, vill du inte vara den generation som är kvar som håller i väskan med, som, ‘det var jag som förlorade den’.”

Men när fler bönder kommer ombord och evenemang som denna konferens samlar dem för att dela bästa praxis, sa han, börjar det sakta förändras.

Smoot tror att två saker också har hjälpt till att påskynda denna förändring. Den extrema torkan 2021-2022 tvingade bönder och ranchägare att kämpa för allt som kunde hjälpa dem att komma framåt, och en demografisk förändring är på gång när äldre generationer går i pension och yngre är mer öppna för att göra saker annorlunda.

Statligt stöd har också hjälpt, sa han.

Markhälsoprogrammet som skapades av Utah Legislature 2021 erbjuder bidrag för att hjälpa fler producenter att köpa den utrustning de behöver för att ändra praxis. Utah har också startat ett nätverk av testplots över hela staten som visar hur vissa av dessa tekniker fungerar i olika klimat och höjder.

Men det är fortfarande en lång väg att gå för att få fler bönder och ranchägare i Utah ombord, så mer statlig finansiering kan hjälpa till att främja denna övergång.

“Om vi ​​verkligen bryr oss om vatten, om vi verkligen bryr oss om Great Salt Lake och Coloradofloden, då måste vi ta reda på hur vi kan bli bättre förvaltare av vatten och mark,” sa Smoot. “Och lagstiftare måste veta det.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *