Häpnadsväckande ökning av kateterräkningar tyder på Medicare-bedrägeri

Linda Hennis granskade sitt Medicare-faktureringsutdrag i januari när hon märkte något konstigt: Det stod att ett företag som hon aldrig hade hört talas om hade fått cirka 12 000 dollar för att skicka henne 2 000 urinkatetrar.

Men han hade aldrig behövt eller fått katetrar.

Hennis, en pensionerad sjuksköterska som bor i en förort till Chicago, märkte att företaget som säljer plaströren hette Pretty in Pink Boutique och var baserat i Texas. “Det finns ett misstag här,” mindes Hennis att hon tänkte.

Hon är bland mer än 450 000 Medicare-mottagare vars konton fakturerades för urinkatetrar 2023, upp från cirka 50 000 tidigare år, enligt en ny rapport från National Association of Accountable Care Organisations, en förespråkargrupp som representerar hundratals vårdorganisationer. system i hela landet. Rapporten använde en federal Medicare-databas som är tillgänglig för forskare.

Enligt den analysen inkluderade den massiva ökningen av kateterfakturering 2 miljarder dollar som debiterades av sju leverantörer av stora volymer, vilket potentiellt står för nästan en femtedel av alla Medicares utgifter för medicinska förnödenheter 2023. Läkare, försäkringsavdelningar statliga och hälsovårdsgrupper runt om i världen Landet sa att ökningen av anspråk på katetrar som aldrig levererades antydde en omfattande Medicare-bedrägeri.

“Vi tycker att det är upprörande”, säger Clif Gaus, vd för gruppen som genomförde analysen.

Dara Corrigan, som leder Center for Medicare Program Integrity, avböjde att säga om byrån undersökte kateterräkningarna. När den federala regeringen misstänker bedrägeri, sa han, håller den ibland betalningar i deposition medan den granskar anspråk. Men han sa inte om det hade hänt med någon av kateterbetalningarna.

“Vi gör allt detta bakom kulisserna för att säkerställa utredningens integritet,” sa Corrigan och talade allmänt om byråns process. Han beskrev Medicare-faktureringsbedrägerier som “ett av dessa ständigt närvarande, ständigt frustrerande problem.”

Pretty in Pink Boutique, som fakturerade Medicare för minst 267 miljoner dollar för katetrar mellan oktober 2022 och december 2023, kunde inte nås per telefon.

Medicare faktureringsbedrägerier kan få långtgående konsekvenser. Även om patienterna inte betalar räkningarna själva, kan ökade utgifter från det statliga försäkringsprogrammet öka premierna som betalas av inskrivna i framtiden.

Katetrar och andra medicinska förnödenheter är vanliga mål för faktureringssystem. I april förra året lämnade den federala regeringen in åtal mot 18 åtalade som hade lämnat in fakturor för obefintlig coronavirustester och andra pandemirelaterade tjänster. Och 2019 sa justitiedepartementet att det hade demonterat en internationell bedrägeri som involverade mer än 1 miljard dollar i falsk fakturering för rygg- och knästöd.

Medicinska leveransföretag är lätta att etablera och har en relativt låg ribba för att visa medicinsk nödvändighet. Företag “behöver inte mycket för att bevisa varför mormor behöver en urinkateter”, säger Eva Gunasekera, som tidigare lett utredningar om bedrägerier inom sjukvården vid justitiedepartementet.

Patienter och läkare som har rapporterat mystiska kateteranspråk till Medicare i månader säger att de är frustrerade över regeringens bristande kommunikation om huruvida miljarder dollar har gått förlorade på grund av ett pågående faktureringsbedrägeri.

En av medlemmarna i påverkansgruppen, Dr. Bob Rauner, driver ett stort nätverk av läkare i Nebraska. I en intervju sa han att hans patienter kollektivt hade fakturerats för nästan 2 miljoner dollar 2023 för fantomkatetrar. (Han spårar sådana utgifter eftersom hans organisation får bonusbetalningar från Medicare när patienter har goda hälsoresultat med låga totala medicinska utgifter.)

“Jag vet bara att allt är bedrägeri eftersom vår läkare inte beställde det och vår patient aldrig fick det”, säger Dr Rauner, som lämnade in ett klagomål till den federala hälsoavdelningens kontor för generalinspektören i mitten av december.

Den stora majoriteten av misstänkta påståenden som identifierats av den nya analysen kom från sju företag, varav många har delade chefer, enligt offentliga dokument och advocacy-gruppens rapport. Endast ett av företagen hade ett fungerande telefonnummer och svarade inte på en begäran om kommentar. De andra numren kopplades bort, gick till olika verksamheter eller i ett fall gick de till en tidigare ägare.

Pretty in Pink Boutique är registrerat hos Medicare med hemadress i El Paso. Hans telefonnummer är till en bilverkstad som heter West Texas Body and Paint, där en anställd som svarade på ett samtal från en reporter sa att butiken får “samtal hela dagen, varje dag” från Medicare-medlemmar som är oroliga för räkningar. bedrägliga.

Pamela Ludwig driver ett icke-närstående företag i Nashville som även kallas Pretty in Pink Boutique. Han har fått så många klagomål om katetrar att han lagt till en sida på sin hemsida som förklarar att hans verksamhet inte var en del av någon bluff.

“Det finns människor som ringer mig, förolämpar mig och skriker,” sa Ludwig. “De känner sig kränkta.”

Hon ringde Medicare för att lämna in ett klagomål i september, sa hon, men störtfloden av telefonsamtal har inte slutat. I november hörde hennes man av en bankman i New York, som berättade att flera män hade kommit till hans kontor och bett om att få öppna ett konto för Pretty in Pink Boutique. “Han frågade oss om vi nyligen hade sålt vår verksamhet,” sa Ludwig.

Problemet uppmärksammades av Oklahoma Department of Insurance i juli när det undersökte bedrägliga Medicare-anspråk för Covid-19-testkit. Tjänstemän noterade också ett förvånansvärt stort antal anspråk på katetrar.

“När vi började fråga äldre sa de till oss att de aldrig hade använt urinkateter och inte visste varför påståendena fanns där”, säger Ray Walker, avdelningens chef för Medicare assistans. Sedan dess uppskattar han att minst 70 Medicare-mottagare har lämnat in klagomål om kateteranspråk, inklusive ett denna vecka.

I Illinois sa Travis Trumitch att han rapporterade fyra fall av möjliga kateterbedrägerier till den federala hälsoavdelningens generalinspektör efter att hans grupp, Illinois Senior Medicare Patrol, tagit emot mer än ett dussin samtal från Medicare-mottagare. Gruppen är en del av ett nationellt nätverk som varnar seniorer för bedrägerier med federala sjukförsäkringar.

Det är oklart hur kateterföretagen fick Medicare-konton för så många människor, men Trumitch sa att vissa människor berättade för honom att de tidigare hade fått telefonsamtal som bad om deras Medicare-identifikationsnummer. Andra sa att de inte hade fått några samtal men misstänkte att deras namn hade erhållits genom dataintrång.

Suzanne Gustafson, 76, klagade till Medicare förra månaden efter att ha märkt en misstänkt betalning på cirka 4 000 dollar till ett företag i New York. Hon såg också en liknande debitering på sin mans konto. Och när hon gjorde ett inlägg på Facebook för att öka medvetenheten, nådde en annan vän ut och sa att hon hade åtalats för en liknande anklagelse.

Gustafson spekulerade i att företaget kan ha fått hans Medicare-information från ett dataintrång på ett sjukhus som han hade besökt i Louisville, Kentucky. Detta var inte Gustafsons första möte med misstänkta Medicare-räkningar: Förra året, sa han, blev han felaktigt fakturerad för coronavirustester som han aldrig beställde eller fick.

Hennis sa att hon inte vet hur hennes information kom till Pretty in Pink-butiken. När hon rapporterade den olämpliga faktureringen till Medicare, sa hon, fick hon veta att någon hade skapat ett andra Medicare-konto i hennes namn och fakturerat katetrarna till det nya kontot.

“Jag hatar tanken på att någon ska riva av Medicare,” sa han. “Många av oss litar på det. “Det är helt enkelt etiskt fel.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *