Hur DJ Burns Jr. och NC State blev March Madness-favoriter

DALLAS – DJ Burns Jr. hade ett sällsynt ögonblick när lamporna och kamerorna inte var närvarande på lördag eftermiddag inne på America Airlines Center. Reportrar frågade NC State center hur han föredrog att bli försvarad: med singelbevakning eller med två lag?

“Jag skulle hellre vinna,” sa Burns. “Så hur du än kommer på mig, jag kommer att göra allt som krävs för att vinna. Jag bryr mig inte om det är passningar eller poäng. Jag bryr mig inte om jag inte får någon beröring. “Det är viktigt för mig att vi vinner, för när vi vinner får alla uppmärksamhet.”

När den enda brännaren på bordet framför honom stängdes av fick Burns frågan igen: Vad gör du? Faktiskt föredra?

“Jag menar s—“, sa Burns. “Ingen visste vad jag hette förrän vi började vinna, även med all den statistiken.” Han pausade och sedan presenterade rapparen Burns sitt sätt att sammanfatta detta otroliga, oförklarliga lopp i North Carolina: “Ingen bryr sig om en förlorare. Det var därför jag bestämde mig för att bli en vinnare.”

Det Burns vill ha får Burns.

På söndagseftermiddagen gick Duke en mot en med landets nya favoritspelare, och det visade sig vara fel beslut. Burns kokade Blue Devils för 29 poäng (21 av dem efter halvtid) i en 76-64-seger som också gav USA vad de vill ha: den dansande björnen mot Purdue juggernaut i Final Four.

Nr 11 Wolfpack, vinnare av nio raka, har nu vunnit fler matcher på tre veckor än de gjorde från det att kalendern vände till 2024 fram till slutet av grundserien. Ingen såg något av det här komma, om de ska vara ärliga. “Gud, nej”, sa hans mamma Takela när hon såg sin son fira på scenen. “Jag kunde inte föreställa mig det.”

Hans son och hans välresta lagkamrater, oavsett vad som händer härifrån, kommer alltid att vara en del av marstraditionen. Deras rad är mer osannolik än någon annan, inklusive mästerskapet 1983 som kördes av Wolfpack, som var ett försäsongsrankat lag och åtminstone hade ett vinnande rekord i ACC-spel. Den här var tvungen att vinna fem matcher på fem dagar i ACC-turneringen. East låg efter i halvtid av den första omgången av ACC-turneringen i Louisville. Louisville! – ett lag vars tränare fick sparken precis när summern ringde. Och inget av detta skulle ha varit möjligt om Virginias Isaac McKneely inte hade misslyckats på en-mot-en med 5,3 sekunder kvar i ACC-semifinalen, vilket ger Michael O’Connell chansen att tvinga fram övertid med 25 fot. -på 3 när klockan ringer.

Tacka baskethimlen, för det gav oss Burns, som de flesta av baskettittaruniversumet inte kände till förrän Wolfpack bestämde sig för att bli den här generationens Danny Manning och The Miracles. (Det är dags att tänka på ett smeknamn för den här gruppen.)

gå djupare

GÅ DJUPARE

“Han är som en isbjörn och en ballerina”: Den ojämförliga DJ Burns driver NC State

SparkNotes-versionen av hur det ofattbara hände: Burns bestämde sig för att börja dominera, Wolfpack började försvara, och det var allt. Ett monster släppt lös.

Taktiskt valde NC State tränare före ACC-turneringen att göra en liten justering av sitt försvar. Hans utgångspunkt skulle vara närmare 3-punktslinjen och inte lika spridd, vilket innebar att motståndarvakter inte hade lika lång bana för att attackera Burns, som alltid sjunker tillbaka i dropptäckning.

Wolfpacken blev också väldigt bra på att byta Burns för att låta honom stanna kvar i färgen. Det är en fråga om kemi, mer än något annat. Och det är ingen överraskning att det tog lite tid med tanke på att Wolfpack tog in åtta nya spelare (sju övergångar, en nybörjare) förra lågsäsongen. Tanken var att bygga runt Burns, som var en okonventionell passform för två år sedan när Wolfpack rekryterade honom som en examensövergång från Winthrop.

Burns började sin karriär i Tennessee och lämnade efter att ha klättrat som nybörjare, och landade på Winthrop, där han var årets stora sydspelare under sin tredje säsong, med 15 poäng i snitt och sköt 62,6 procent från planen samtidigt som han spelade bara 20,9 minuter per spel. . Han var en av de mest effektiva målskyttarna på transferportalen, men hans storlek begränsade honom från att spela längre minuter. Vargpacken bestämde sig för att ta en risk.

“Vi kände helt enkelt inte att vi kunde missa en sådan kille som kunde ge oss en låg postnärvaro,” sa assisterande tränare Kareem Richardson. “Vi visste att han inte skulle bli en normal stor man för tränaren (Kevin) Keatts. “Det skulle inte vara de där hopplöpningarna eller dunkarna utanför bollskärmen, men vi måste erkänna att tränaren ändrade sin stil.”

Den ursprungliga planen för ett år sedan var att ta Burns från bänken som mikrovågsskytt, en förändring när stjärnorna Terquavion Smith och Jarkel Joiner gick till bänken. Det var en NBA-liknande strategi, där Burns ledde den andra enheten.

Dusan Mahorcic, som hade gått över från Utah, var startcenter. Men Mahorcic fick sin högra knäskåls sena ur led 10 matcher in på säsongen, och Burns tvingades börja. Han började de kommande fem matcherna, kom sedan av bänken i tre och återvände sedan till startuppställningen för resten av året. I en match på Wake Forest i slutet av januari, bestämde sig Wolfpack för att spela genom honom; Han gjorde 31 poäng på 26 skott i en 79-77-seger som var en förhandstitt på vad som komma skulle den här säsongen.

Keatts byggde upp listan kring Burns och tidigare Virginia-slutet Casey Morsell, med visionen att Burns skulle vara brottets mittpunkt. Han fick en bra start men var inkonsekvent i januari, och efter en förlust den 27 januari i Syracuse när han gjorde 10 poäng på 14 skott och kom från bänken den kvällen, ledde Richardson vad som i huvudsak var ett ingripande och arbetade för att få Burns vältränad och mental.

Medan Wolfpack förlorade sina fyra sista ordinarie säsongsmatcher, och Burns kämpade i tre av dem (ett gåsägg och sammanlagt 15 poäng i två andra), hade han sin mest dominerande prestation för säsongen i en hemmaförlust mot Duke när Blue Devils skickade aldrig ett dubbellag och gjorde 27 poäng.

Sedan ACC-turneringen började har han gjort tvåsiffriga mål i alla matcher utom Sweet 16, när Marquette dubbellagde honom och han delade ut sju assists på karriären. Skillnaden?

“Jag bestämde mig för att jag inte bryr mig om att vara saknad,” sa Burns, “och jag ska bara få saker att hända.”

Uppmärksamheten han väckte började också hjälpa hans kamrater att komma igång. O’Connell, som snittade 4,4 poäng under grundserien, har snittat 10,2 under denna nio matcher långa vinstsvit. Mohammed Diarra, som gjorde tvåsiffriga mål i raka matcher bara en gång under grundserien, gjorde tvåsiffriga mål i fem av de sex matcherna fram till söndagen och har framträtt som en elitfälgskyddare. Och Burns befordran har inte tagit något ifrån DJ Horne, lagets ledande målskytt.

“Dj Burns energi rinner bara genom vårt team,” sa Keatts.


DJ Burns Jr. och hans lagkamrater firar efter att ha fått en plats i Final Four. (Tim Heitman/USA Today)

Wolfpack slutade också göra den typen av slarviga misstag som leder till förluster. De spelade bra den här säsongen när de minimerade omsättningen och fick bra skott. Under den fyra matcher långa förlustsviten som ledde till eftersäsongen förblev tränarna optimistiska eftersom offensiven förbättrades och ansträngningen fanns där. De hade helt enkelt kämpat för att få sig själva arresterade.

Det var därför i söndags halvtid, när Duke ledde med 27-21, var alla på Wolfpack-sidan optimistiska. De vände bara på bollen två gånger, de fick de skott de ville ha och Burns spelade bara åtta minuter eftersom han begick två fouls. Innan tränarna gick in i omklädningsrummet kunde de höra spelarna där inne säga: ”Vi mår bra. “Vi kommer att vinna den här matchen.”

“Jag tror inte att det fanns en sekund där vi trodde att vi skulle förlora matchen,” sa Burns. Till och med energin som tränaren kom in med i paus var helt annorlunda än vad vi förväntade oss.

Vad var det?

“Han var bara glad. “Vi förlorade matchen och ingen skrek på oss.”

Meddelande från Keatts: “De spelar bra försvar. “Gå ut och säg att igen, vi kommer att vinna den här matchen.”

Burns insåg också att Duke skulle hålla sig till spelplanen att inte dubbla honom: “Ärligt talat, det är ett stort misstag”, sa han. “Vi bestämde oss för att utnyttja det.”

Wolfpack öppnade den andra halvleken med en touch vid mittstolpen för Burns, som backade upp Kyle Filipowski och kände Filipowski fuska på sin högra axel, så han vände åt andra hållet för att sätta upp bollen. Några minuter senare fick han bollen. På samma plats stannade Filipowski direkt bakom honom och landade sin vänstra krok. Tja, faktiskt är det inte så mycket en krok som det är en hög flip.

Gång på gång backade han Filipowski eller Ryan Young och avfyrade ett av sina oortodoxa skott, satte sin axel på deras bröst och lyfte bollen utom räckhåll för dem, eller snurrade när de försökte kroppa upp den och piruetterade i rymden.

“Hans beröring är den bästa jag någonsin har haft,” sa Richardson. “Det går aldrig in rent. Den bara studsar, studsar, studsar och går sedan in. “Jag har varit i collegebasket i över 25 år och jag har aldrig sett en som honom.”

Å andra sidan försökte Duke involvera Burns i så många on-ball-skärmar och off-ball-skärmar som möjligt. Men det slog tillbaka eftersom det kastade Blue Devils ur deras rytm och Wolfpacken krympte golvet tillräckligt för att de inte kunde springa runt Burns som de förväntat sig.

Efter att Burns snurrade baslinjen runt Mark Mitchell och sedan flöt en flytare över Sean Stewart med 4:19 kvar, slog han nästan Duke själv i andra halvlek. De var Duke 17, Burns 15. Och Wolfpack ledde med 14.

Under de sista minuterna av matchen spelade Burns för publiken, hoppade upp på bänken varje gång Keatts bytte ut honom i försvaret och slog sina lagkamrater med bröstet, till och med slog den stackars juniorgarden Breon Pass över hans stol.

Sedan dansade han på scenen när NC State-trogna skanderade lagets nya rallyrop: “Varför inte vi?” – och kastade sin trippel-XL Southern Region-mästerskapströja till sin kusin. Hans föräldrar tittade på långt ifrån, filmade honom när han klippte nätet och nypa att detta verkligen hände.

“Detta är en av de stoltaste ögonblicken i mitt liv,” sa hans far, Dwight. “Allt han har gått igenom, hans resa, för att det här ögonblicket ska komma idag, det är höjdpunkten. Låt mig omformulera det, för det är inte toppen. Det kommer mer.”

Burns förhandsgranskade och granskades innan han lämnade arenan, uppträdde inför reportrar och framförde i huvudsak sin komedi.

Om hans arsenal av rörelser: “Vi ska inte prata om det. “Vi kommer inte att ge bort all sås.”

När allt detta kommer att hända: “Vad är klockan? (Klockan var 19:30 CT.) Från tolv till 14. “Då vaknar jag och vi är på gymmet på morgonen.”

Om varför han inte bar mästerskapströjan som alla andra: “Jag ville bara inte att den skulle bli smutsig innan jag kunde bära den imorgon.”

Sedan dök Keatts upp och gick med i mediagruppen.

Kevin Keatts, NC State basket, ett par frågor. Vad tycker du om att din tränare kastar bollen på dig 19 gånger på 28 minuter?

“Jag hoppas att vi behåller den mentaliteten nästa vecka,” sa Burns med sitt tandiga leende.

Vad gäller vad Purdue-stjärnan Zach Edey har i beredskap för honom i nästa match?

“Ett bra spel. “Jag ska inte prata för mycket om det.”

Vi väntar gärna. För vi vet alla att han så småningom kommer att ha något att säga.

(Översta bilden: Lance King/Getty Images)

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *