Hur klimatförändringarna förändrar värmeböljor

När värmeböljor drabbade stora delar av planeten förra sommaren höll sig tryckande temperaturer på många ställen i dagar eller veckor i taget. När klimatförändringarna värmer planeten rör sig värmevågorna långsammare och varar längre, enligt en studie som publicerades i fredags.

Varje decennium mellan 1979 och 2020 minskade hastigheten med vilken värmeböljor färdas, driven av luftcirkulation, med cirka 5 miles per dag, fann studien. Värmeböljor varar nu också cirka fyra dagar längre i genomsnitt.

“Detta har verkligen en stark inverkan på folkhälsan”, säger Wei Zhang, klimatforskare vid Utah State University och en av författarna till studien, som publicerades i tidskriften Science Advances.

Ju längre värmeböljor varar på en plats, desto längre kommer människor att utsättas för livshotande temperaturer. I takt med att arbetarna saktar ner under extrem hetta, gör den ekonomiska produktiviteten det. Värmeböljor torkar också ut jord och växtlighet, skadar grödor och ökar risken för skogsbränder.

Dessa förändringar i värmeböljans beteende har varit mest märkbara sedan slutet av 1990-talet, sa Dr Zhang. Han tillskriver förändringarna till stor del mänskligt orsakade klimatförändringar, men också delvis till naturlig klimatvariation.

Studien är en av de första som spårar hur värmevågor rör sig i både rum och tid.

Rachel White, en atmosfärsforskare vid University of British Columbia som inte var inblandad i tidningen, sa att hon hade väntat på att se forskning som denna.

“Vi vet att klimatförändringarna ökar intensiteten av värmeböljor. “Vi vet att klimatförändringarna ökar frekvensen av värmeböljor,” sa Dr. White. “Men den här studien hjälper oss verkligen att bättre förstå hur det händer.”

Dr Zhang och hans kollegor analyserade temperaturer runt om i världen mellan 1979 och 2020. De definierade värmeböljor som sammanhängande områden på totalt 1 miljon kvadratkilometer (247 miljoner acres) eller mer, där temperaturen ökade åtminstone till 95:e percentilen av Local Historical High Temperatur (i princip enorma bubblor av ovanligt varm luft). Värmeböljorna förväntades också pågå i minst tre dagar. Forskarna mätte sedan hur långt dessa gigantiska luftmassor rörde sig över tiden för att beräkna deras hastighet.

Under alla år de studerade saktade värmeböljorna med cirka 8 kilometer per dag varje årtionde, eller nästan 5 miles per dag varje årtionde.

Värmeböljornas genomsnittliga varaktighet har också förlängts: mellan 2016 och 2020 höll de i sig i genomsnitt 12 dagar, jämfört med åtta dagar från 1979 till 1983. Dessa långvariga värmeböljor färdas också längre, vilket ökar avståndet de färdas. De färdas cirka 226 kilometer per decennium.

Forskarna fann också att värmeböljor blir vanligare, upp till i genomsnitt 98 per år mellan 2016 och 2020, upp från 75 per år mellan 1979 och 1983.

Det finns vissa regionala skillnader. Värmeböljor varar längre, särskilt i Eurasien och Nordamerika. Och de reser längre och längre, särskilt till Sydamerika.

För att undersöka klimatförändringarnas roll använde forskare modeller för att simulera temperaturer i scenarier med och utan uppvärmning orsakad av mänskliga utsläpp av växthusgaser. De fann att scenariot med dessa utsläpp var det som bäst motsvarade vad som faktiskt hände med värmeböljornas beteende, vilket tyder på att klimatförändringarna är en stor kraft bakom dessa trender.

Forskare har börjat upptäcka ett bredare mönster av luftcirkulation i övre atmosfären och vindar, såsom jetströmmar, som försvagas, åtminstone under sommaren på högre breddgrader på norra halvklotet. Detta kan göra att extrema väderhändelser av alla slag stannar upp och varar längre än väntat.

“Det är naturligt att det skulle sakta ner hastigheten på värmeböljor”, säger Stephen Vavrus, Wisconsins klimatolog. Dr. Vavrus studerar atmosfärisk cirkulation men var inte involverad i denna forskning.

Den nya studien fann ett samband mellan en svagare jetström och långsammare värmeböljor. Dr White menar dock att mer forskning behövs för att avgöra om jetströmmen faktiskt är orsaken.

Oavsett de exakta orsakerna till nedgången kvarstår de skadliga effekterna.

“Det är typ flera faktorer som konspirerar tillsammans,” sa Dr. Vavrus. Om värmeböljor blir mer frekventa, mer intensiva, varar längre och täcker ett större område, sa han, “det ökar verkligen oron över deras effekter.”

Dr Zhang är särskilt oroad över städer, som ofta är varmare än omgivningarna på grund av den urbana värmeöeffekten. “Om dessa värmeböljor varar mycket längre än tidigare i staden, skulle en mycket farlig situation uppstå”, sa han.

Utöver sin atmosfäriska forskning hjälper Dr Zhang med lokala ansträngningar för att plantera fler träd och gräs runt busshållplatser i Salt Lake City, där människor måste vänta i solen under allt varmare somrar. Han föreslog att städer skulle bygga fler kylanläggningar, särskilt för hemlösa.

“Det finns några saker som en gemenskap kan göra,” sa han.

Medan internationella ledare förväntas göra framsteg när det gäller att minska utsläppen av växthusgaser och stoppa klimatförändringarna, sa Dr. Zhang, att lokala anpassningsinsatser är viktiga för att hålla människor säkrare.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *