Indiskt företag sålde kontaminerade räkor till amerikanska livsmedelsbutiker, säger “whistleblower”

Den här historien är resultatet av en undersökning av NBC News i samarbete med The Outlaw Ocean Project, en ideell journalistorganisation.

Joshua Farinella hade arbetat i fiskeindustrin i åtta år när han fick ett exotiskt jobberbjudande som var för lukrativt för att missa: att leda en räkfabrik i södra Indien. Lönen: 300 000 dollar, mer än dubbelt så mycket som han tidigare tjänade.

“Jag packade två resväskor och flyttade 8 000 miles bort”, säger Farinella, 45, från Pittston, Pennsylvania. “Det var tänkt att vara livsavgörande.”

Men bara månader efter att han kom till jobbet i oktober 2023 sa Farinella att han var djupt störd av det han bevittnade.

Joshua Farinella.
Joshua Farinella.NBC News

Hans företag, Choice Canning, levererar räkor till stora amerikanska stormarknadskedjor, inklusive Walmart, Aldi, ShopRite och HEB. Det ståtar med sin “state-of-the-art processing plant” och dess “engagemang till internationella kvalitetsstandarder.”

Men Farinella sa att han snart upptäckte att Choice Canning drev ohälsosamma “skalningsbodar” och godkände rutinmässigt exporten av räkor kontaminerade med antibiotika, i strid med USA:s livsmedelssäkerhetslagstiftning.

Företagets behandling av arbetare var lika chockerande för Farinella, sa han. Migrantarbetarna hade sällan en ledig dag, sov i överfulla, vägglöss-angripna sovsalar och kunde inte lämna företagets muromgärdade anläggning i Amalapuram, enligt Farinella. De var mestadels kvinnor som ofta rekryterades från de fattigaste sektorerna i landet.

Farinella lämnade jobbet efter cirka fyra månader, men inte före inspelning av konversationer med högre chefer och filminspelning av förhållandena i anläggningen och på en annan skalningsanläggning.

“Konsumenter måste förstå att de har köpt en förorenad produkt som tillverkats av människor som inte har råd att återvända hem”, säger Farinella, som lämnade in ett klagomål till Food and Drug Administration och andra tillsynsmyndigheter som beskriver hans anklagelser och han har delat dem. med kongressledamöter.


En madrass som verkar vara täckt av vägglöss.
En madrass som verkar vara täckt av vägglöss.Med tillstånd av Joshua Farinella

Amerikanska lagstiftare undersöker Farinellas anklagelser, som understryker långvarig oro för den globala odlade räkorindustrin och nyare rön om den indiska industrin i synnerhet.

I ett brev daterat den 18 mars begärde rankade demokrater i husets naturresurskommitté dokument och inspelningar från Farinella som svar på hans klagomål. Brevet hänvisar till kommitténs “fortsatta ansträngningar för att minska kränkningar av mänskliga rättigheter och öka transparensen i leverantörskedjan för skaldjur.” (Farinellas advokater sa att de tillhandahöll alla relevanta uppgifter som svar.)

Efter att den ideella nyhetsorganisationen The Outlaw Ocean Project publicerade sin undersökning av Farinellas påståenden, uppmanade andra lagstiftare Biden-administrationen att vidta åtgärder för att skydda amerikanska konsumenter.

“Fördömande bevis från någon i branschen har avslöjat starka farhågor om allvarliga livsmedelssäkerhetsproblem och arbetskränkningar vid en indisk räkbearbetningsanläggning”, skrev de i ett brev den 22 mars till president Joe Biden. “Klaganden hävdade att företaget medvetet exporterade räkor som var kontaminerade med antibiotika och ägnade sig åt tvångsarbete.”


Choice Konserveringsanläggning för räkor i Amalapuram, Indien.
Choice Konserveringsanläggning för räkor i Amalapuram, Indien.Ben Blankenship / The Outlaw Ocean Project

Choice Cannings advokater förnekade kategoriskt alla brott, inklusive anklagelser om kränkande arbetsmetoder och illegal användning av antibiotika.

“Anklagelserna som har framförts mot vårt företag är falska och grundlösa”, säger en talesperson för Choice Canning Company Inc. i ett uttalande.

“Genom hela vår historia har vi haft en oklanderlig meritlista med tillsynsmyndigheter och fortsätter att överträffa industristandarder för att säkerställa att våra produkter uppfyller alla certifieringar. “Under hela vår historia har vi dedikerat betydande resurser till utveckling och efterlevnad av omfattande revisionsprocesser och protokoll, såväl som anställdas hälsoprogram.”

Företaget framställde också Farinella som en missnöjd före detta anställd som inte borde bli trodd på grund av sitt kriminella förflutna.

Farinella dömdes för en rad grova brott och förseelser mellan 1999 och 2014, en period då han säger att han kämpade med depression och missbruk. Brotten omfattade bilstöld, inbrott och identitetsstöld.

“Det var mer än 10 år sedan”, sa Farinella, som är gift och har två styvbarn, 17 och 24 år. “Jag är inte så vid den här tiden i mitt liv.”

Walmart och Aldi sa i uttalanden till NBC News att de undersökte Farinellas påståenden och förväntade sig att deras leverantörer skulle behandla arbetare rättvist. Wakefern Food Corporation, som äger ShopRite, tog upp Choice Cannings svar på anklagelserna. HEB svarade inte på förfrågningar om kommentarer.

“Vi förväntar oss att leverantörer driver säkra arbetsplatser, tar ansvar för sina anställdas välbefinnande, följer våra principer för förebyggande av tvångsarbete och skyddar integriteten hos den mat vi säljer genom att följa alla FDA- och regulatoriska krav.” Walmart livsmedelssäkerhet standarder. sa en talesperson för Walmart.


En uniformerad säkerhetsvakt stationerad på en Choice Canning räkor bearbetningsanläggning i Amalapuram, Indien.
En uniformerad säkerhetsvakt stationerad på en Choice Canning räkor bearbetningsanläggning i Amalapuram, Indien, i februari.Ben Blankenship / The Outlaw Ocean Project

En bransch i problem

Amerikaner älskar räkor. Det är den mest konsumerade typen av skaldjur i USA, och nästan 40 % av de importerade kräftdjuren kommer nu från Indien, mer än något annat land.

Thailand var länge den största exportören av räkor till USA, men industrin skakades av höga frekvenser av räksjukdomar och upprepade rapporter om tvångsarbete. Med Thailands räkverksamhet i kris ökade Indien produktionen för att möta den globala efterfrågan.

En ny rapport från Corporate Accountability Lab (CAL), en Chicago-baserad förespråkargrupp, tyder på att Farinellas anklagelser är en del av ett bredare systemproblem i Indiens räkindustri.

Rapporten baserades på intervjuer med mer än 150 arbetare och andra inom landets räksektor.

CAL-rapporten undersökte inte Choice Canning, men fann att indiska räkorverksamheter ofta är beroende av tvångsarbete och “farliga och missbrukande arbetsförhållanden” för att “möta kraven på allt lägre priser.”

“Inom förädlingssektorn lever arbetare under överfulla och ofta ohälsosamma förhållanden, under noggrann övervakning av företagsvakter”, står det i rapporten. — De får sällan lämna lokalen.

Ett rum där Farinella sa att han hittade migrantarbetare som sov på madrasser som kastades på golvet, många av dem utan kuddar eller sängkläder.
Ett rum där Farinella sa att han hittade migrantarbetare som sov på madrasser som kastades på golvet, många av dem utan kuddar eller sängkläder.Med tillstånd av Joshua Farinella

CAL fann också att skuldbindning (som hindrar arbetare från att lämna ett jobb tills de har betalat tillbaka ett lån) är vanligt. Och räkproduktionen orsakar också allvarliga miljöskador, enligt rapporten.

Rapporten fokuserade inte på livsmedelssäkerhet, men noterade att den indiska räkindustrin är fokuserad på två inhemska marknader “med färre regleringar och mindre övervakning av importerade räkor: Kina och USA.”

Medan EU tar prover på 50 % av de indiska räkorna för spår av antibiotika, inspekterade USA drygt 1 % av importen av räkor 2023, sa FDA. Enligt allmänt tillgängliga FDA:s importavvisningsdata, avvisade FDA förra året 51 försändelser av räkor på grund av antibiotika och mer än 70 % av dem involverade räkor exporterade från Indien.

“Minimala tester i kombination med den enorma mängden räkor som kommer in i USA betyder att det finns en hög risk för att räkor med spår av antibiotika kommer in på den amerikanska marknaden från Indien”, säger Corporate Accountability Lab-rapporten.

Räkodlare använder ibland antibiotika för att minska spridningen av sjukdomar, men metoden är kraftigt begränsad i många länder, delvis på grund av att ätning av kontaminerade räkor kan öka antibiotikaresistensen.

Farinella sa att hans anläggning skickade räkor kontaminerade med antibiotika “nästan ett halvdussin gånger” under hans tid där. Bolagets direktörer gav honom till och med ett kodnamn: Oscar.

I ett WhatsApp-sms-utbyte som citerades i whistleblowerens klagomål och sågs av NBC News, skrev Farinella till en chef om en leverans av kokta räkor till en amerikansk livsmedelsbutik som han sa testade positivt för antibiotika. “Snälla använd ordet Oscar hahaha,” skrev chefen.

“Oscar var ordet när ingen ville se ett meddelande där det stod “Hej, den här räkan är förorenad”, sa Farinella.

Choice Canning ifrågasatte karakteriseringen av Farinella och sa att termen Oscar används för att beteckna räkor som testade positivt för antibiotika i en första inspektion, men negativ i en senare, mer exakt inspektion, känd som LCMSMS.

“Auktoriserade OSCAR-produkter kan endast exporteras efter att LCMSMS-rapporter är negativa och ytterligare tid krävs för ledningsgodkännande för slutliga leveranser”, står det i ett policydokument från Choice Canning.

Farinella sa att bearbetningsanläggningen inspekterades av revisorer från Best Aquaculture Practices, en grupp som säkerställer att fisk och skaldjur hämtas på ett ansvarsfullt och hållbart sätt, men att en betydande del av arbetet faktiskt gjordes i skalningsskjul utanför med dåliga hygien- och sanitetsstandarder.


Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *