Kina fortsätter att bygga arenor i Afrika. Men till vilket pris?

Alassane Ouattara-stadion reser sig som en bit skulptur från den dammiga bruna jorden norr om Elfenbenskustens största stad, dess böljande tak och vita pelare reser sig över det tomma landskapet som ett rymdskepp som har fallit på en obebodd planet.

På söndag kommer den tre och ett halvt år gamla stadion vara värd för sitt signaturögonblick, när Elfenbenskustens och Nigerias fotbollslag tävlar i finalen i Afrikas största sportevenemang, inför tiotusentals fans. sjunga och heja på en stadion finansierad och byggd av Kina.

Även om det inte är något nytt för turneringen, African Cup of Nations, är stadion bara det senaste exemplet på motsägelser som uppstår från kinesiska projekt byggda på kinesiska villkor och på afrikansk mark.

Stadioner har varit en hörnsten i Kinas diplomatiska räckvidd i Afrika sedan 1970-talet, men antalet har ökat sedan början av 2000-talet, som en del av en bredare kinesisk strategi för att bygga infrastruktur, från vägar till järnvägar, hamnar till presidentpalats och till och med högkvarteret för regering. Afrikanska unionen, i utbyte mot diplomatiskt inflytande eller tillgång till naturresurser.

Genom det biljonprogrammet, känt som Belt and Road Initiative, har Kina blivit en central partner för utvecklingsländer som drar nytta av dyra projekt som de annars inte hade råd med. Men kinesisk konstruktion har ibland åtföljts av anklagelser om lokal korruption, och kritiker har ifrågasatt värdet av stora budgetprojekt och noterat att de genererar tvivelaktiga långsiktiga ekonomiska fördelar men mycket verkliga skulder som regeringar kan ha svårt att betala. .

“Kina frågar inte varför en stadion behövs”, säger Itamar Dubinsky, forskare vid African Studies Program vid Ben-Gurion University of the Negev, Israel. “Du bara finansierar det och bygger det.”

Under de senaste två decennierna har kinesiska företag byggt eller renoverat dussintals arenor över hela Afrika, inklusive, under de senaste 15 åren, nästan hälften av dem som har varit värd för African Cup of Nations-matcher. Den summan inkluderar tre av de sex som användes för årets turnering, vars skyltfönster är Ouattara-stadion med 60 000 platser, designad och byggd av två kinesiska statsägda företag.

Dess exteriör av vita pelare och böjda bågar – inbäddade med paneler tonade grönt och orange, Elfenbenskustens nationella färger – är en stilistisk förbättring av tidigare projekt på kontinenten, som kritiker har hånat som dystra betongmonoliter.

Men tre år efter att stadion stod värd för sin första match har den nya vägen som leder dit ännu inte öppnats, vilket tvingar fansen att gå upp till en timme för att ta sig till eller från arenan, och sportstaden bakom den. omgivningen har ännu inte realiserats . Detta, menar kritiker, är ett annat vanligt inslag i projekten. Stadioner byggda i Kina har sällan infrastrukturen för att stödja dem eller know-how för att underhålla dem.

Men för otaliga fans som sett matcherna under den senaste månaden var det som betydde något någon annanstans. Efter att ha återhämtat sig från inbördeskriget och stoltserat med en av Västafrikas största ekonomier och en levande medelklass, har Elfenbenskusten visat sin förmåga att vara värd för en stor turnering i toppmoderna faciliteter.

“Du kan bara bli imponerad”, sa ett fan, Halima Duret, när hon turnerade på läktaren en eftermiddag. Ms Duret, en inredningsdesigner som bor i Abidjan, var på en fotbollsmatch för första gången och det var speciellt. Laget från hans hemland, Guinea, hade tagit sig till kvartsfinal. “Vilken skönhet”, tillade han.

Partnerskapet mellan Kina och Elfenbenskusten, en stor tillverkare av gummi och kakao, är symboliskt för hur Kina ivrigt har sökt band med resursrika afrikanska länder.

Medan kinesiska och ivorianska arbetare byggde Ebimpé-stadion utanför Abidjan, besökte president Alassane Ouattara sin kinesiska motsvarighet, Xi Jinping, i Peking 2018 för att stärka relationerna mellan länderna. Sedan dess har Elfenbenskusten ökat sin export av gummi och råolja till Kina, som blivit Elfenbenskustens största handelspartner. Kina finansierar också utbyggnaden av Abidjans hamn, ett av dess största Bält- och väginitiativprojekt i Västafrika.

När Kinas utrikesminister Wang Yi besökte Elfenbenskusten under African Cup of Nations förra månaden, tackade han Ouattara för sitt lands stöd för Kinas “vitala intressen”, inklusive Taiwan. Ouattara lovade att fördjupa den bilaterala relationen och sa att länderna delade en liknande vision om världsordningen.

Även om arenor kanske inte är de största, eller mest värdefulla, infrastrukturprojekten, är de populära, åtminstone till en början, sa experter på förbindelserna mellan Kina och Afrika.

“En stadion är ett av de mest slående tecknen på Kinas förmåga att bidra till utvecklingen av afrikanska länder”, säger Filomène Ebi, en ivoriansk sinolog och forskarassistent vid National Taiwan University. “De flesta människor i Elfenbenskusten vet att Kina byggde Ouattara-stadion”, sa han.

I takt med att masskonsumtionen av sport ökar i Afrika har andra länder anslutit sig till spelet. Ett turkiskt byggföretag byggde Senegals nya nationella fotbollsstadion, som kommer att stå värd för ungdoms-OS 2026. Och Visit Saudi Arabia är huvudsponsor för en ny panafrikansk fotbollsliga.

Västerländska företag och regeringar spelar också: det franska oljebolaget Total Energies är huvudsponsor för African Cup of Nations, och NBA är huvudsponsor för Basketball Africa League.

Men inget land har ansträngt sig mer för att ta sig in i den afrikanska sportscenen än Kina, och värdländerna i Nations Cup har varit favoritmottagarna. Alla arenor som byggdes för de senaste upplagorna av turneringen i Angola och Gabon byggdes av kinesiska företag. Och i Kenyas huvudstad Nairobi håller ett kinesiskt företag på att renovera stadion där president William Ruto invigdes och som kommer att vara värd för fotbollsmatcher för 2027 års upplaga av cupen.

De flesta arenor är donationer från Kina eller finansierade med mjuka lån från kinesiska banker. “En fotbollsarena är ett litet pris att betala för potentiellt mycket större fördelar”, säger Simon Chadwick, professor i sport och geopolitisk ekonomi vid Skema Business School i Paris.

Men många afrikanska regeringar har låtit arenor som från början var en källa till stolthet förfalla. En stadion byggd av Kina i Gabons huvudstad Libreville har praktiskt taget övergivits sedan den stod värd för Nations Cup-finalen 2017. Centralafrikanska republikens nationalstadion, ett av de fattigaste länderna i världen, byggt av Kina, kan inte ens vara värd. det egna landslagets matcher.

Även Elfenbenskustens glänsande stadion har brister: gräsplanen sträcker sig inte tillräckligt långt utanför spelytan, så arrangörerna har varit tvungna att lappa omkretsen med konstgräs för att förhindra att dubbade spelare glider på den intilliggande friidrottsbanan.

Framtiden för de mindre arenor som byggts i Elfenbenskusten verkar också osäker.

Regeringstjänstemän sa att lokala lag skulle använda infrastrukturen efter att turneringen avslutats, men i semesterorten San Pedro, hem till en ny stadion med 20 000 platser byggd av ett kinesiskt företag, sa stadens största fotbollsklubb att anläggningarna var för stora för deras behov.

“I bästa fall skulle vi kunna fylla den till 30 procent”, säger Abdelkarim Bouaziz, chef för FC San Pedro, som spelar i Elfenbenskustens högsta liga. “Men vi kommer inte att kunna betala för dess underhåll.”

Elfenbenskusten spenderade mer än 1 miljard dollar på att organisera turneringen, men har också kämpat för att fylla de blanka platserna på sina arenor, vilket väcker frågor om huruvida det var vettigt att bygga så stora arenor för ett månadslångt evenemang. .

Under öppningsmatchen, som involverade värdnationen, var Ouattara Stadium cirka två tredjedelar fullt. I San Pedro översvämmades stadshuset nyligen av osålda biljetter, som borgmästare Nakaridja Cissé sa att hon delade ut gratis i ett försök att bjuda in invånare till den nya arenan.

Elfenbenskustens tjänstemän säger att de har en strategi efter turneringen för ny eller renoverad infrastruktur. Ousmane Gbané, chef för National Sports Office, sa att lokala klubbar som FC San Pedro så småningom skulle lämna Abidjan, där de har tränat och spelat i flera år, och använda de nya faciliteterna. Internationella hotellkedjor, uppgav Gbané, hade uttryckt intresse för att hantera de bostäder som byggdes för turneringslagen.

“Vi har lärt oss av varandras misstag,” sa Gbané. Om bara några veckor, sa han självsäkert, “infrastrukturen vi byggt för Afcon kommer att få ett nytt liv.”

Abdi Latif Dahir, Tariq Panja och Loucoumane Coulibaly bidragit med rapporter.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *