Kinas ökande ansträngningar för att påverka amerikanska val väcker larm

Enligt forskare och regeringstjänstemän utger sig dolda kinesiska konton online som amerikanska anhängare av tidigare president Donald J. Trump, främjar konspirationsteorier, väcker inre splittringar och attackerar president Biden inför valet i november.

Konton signalerar en möjlig taktisk förändring i hur Peking försöker påverka amerikansk politik, med en större vilja att rikta in sig på specifika kandidater och partier, inklusive Biden.

I ett eko av Rysslands inflytandekampanj före valet 2016 verkar Kina försöka dra fördel av partiska splittringar för att undergräva Biden-administrationens politik, trots de senaste försöken från de två länderna för att sänka temperaturen i sina relationer.

Några av de kinesiska kontona poserar som ivriga Trump-fans, inklusive en på Berättelserna hånade Bidens ålder och delade falska bilder av honom i en jumpsuit i fängelse, eller hävdade att Biden var en satanistisk pedofil medan han främjade Trumps “Make America Great Again”-slogan.

“Jag har aldrig sett något liknande förut”, säger Elise Thomas, senioranalytiker vid Institute for Strategic Dialogue, en ideell forskningsorganisation som upptäckte en liten grupp falska konton som utgav sig som Trump-anhängare.

Thomas och andra forskare har kopplat den nya aktiviteten till ett långvarigt nätverk av konton kopplat till den kinesiska regeringen, känt som Spamouflage. Flera av kontona som de beskrev publicerade tidigare pro-Beijing-innehåll på mandarin, bara för att återuppstå under de senaste månaderna under sken av att amerikaner skrev på engelska.

I ett separat projekt identifierade Foundation for Defense of Democracies, en forskningsorganisation i Washington, 170 oäkta sidor och konton på Facebook som också har spridit anti-amerikanska meddelanden, inklusive direkta attacker mot Biden.

Ansträngningen har mer framgångsrikt uppmärksammats av faktiska användare och har blivit svårare för forskare att identifiera än tidigare kinesiska ansträngningar att påverka den allmänna opinionen i USA. Även om forskare säger att kampanjens övergripande politiska lutning förblir oklar, har det lyft möjligheten att Kinas regering beräknar att ett andra Trump-presidentskap, trots hans ibland fientliga uttalanden mot landet, skulle kunna vara att föredra framför en andra Biden-period.

Kinas aktivitet har redan väckt larmklockor inom den amerikanska regeringen.

I februari rapporterade Office of the Director of National Intelligence att Kina utökade sina inflytandekampanjer för att “sätta tvivel på amerikanskt ledarskap, undergräva demokratin och utöka Pekings inflytande.” Rapporten uttryckte oro över att Peking skulle kunna använda allt mer sofistikerade metoder för att försöka påverka det amerikanska valet “för att åsidosätta Kinas kritiker.”

Thomas, som har studerat Kinas informationsverksamhet i flera år, sa att den nya ansträngningen föreslog ett mer subtilt och sofistikerat tillvägagångssätt än tidigare kampanjer. Det var första gången, sa han, som han hade stött på kinesiska konton som så övertygande poserade som Trump-stödjande amerikaner samtidigt som han lyckades locka till sig genuint engagemang.

“Bekymmer har alltid varit: Tänk om de en dag vaknar och är effektiva?” Hon sa. “Potentiellt kan detta vara början på att de vaknar och är effektiva.”

Desinformationsexperter på nätet ser med växande oro framåt mot månaderna fram till valet i november.

Underrättelsebedömningar visar att Ryssland använder allt mer subtila inflytandetaktiker på USA för att sprida sina argument för isolationism när det fortsätter sitt krig mot Ukraina. Håna nyhetssajter riktar sig till amerikaner med rysk propaganda.

Ansträngningar för att bekämpa falska berättelser och konspirationsteorier, som redan är en svår uppgift, måste nu också kämpa med avtagande måttfullhetsansträngningar på sociala medieplattformar, politisk återhämtning, den snabba utvecklingen av artificiell intelligensteknologi och utbredd informationströtthet.

Hittills har Kinas ansträngningar för att främja sin ideologi i västvärlden kämpat för att få draghjälp, först när det drivit sin officiella propaganda om överlägsenheten i sin kultur och ekonomi och sedan när det började förringa demokratin och uppmuntra anti-amerikanska känslor.

I mellanårsvalet 2022 rapporterade cybersäkerhetsföretaget Mandiant att Dragonbridge, en Kina-kopplad påverkanskampanj, försökte avskräcka amerikaner från att rösta och samtidigt lyfta fram amerikansk politisk polarisering. Den här kampanjen, som experimenterade med falska amerikanska personas som publicerade förstapersonsinnehåll, var dåligt genomförd och till stor del förbisedd online, sa forskare.

Senaste Kina-relaterade kampanjer har försökt utnyttja splittringar som redan är uppenbara i amerikansk politik, och anslutit sig till den splittrande debatten om frågor som homosexuella rättigheter, immigration och brottslighet främst ur ett högerperspektiv.

I februari, enligt Institute for Strategic Dialogue, delade ett Kina-länkat X-konto som kallar sig ett västerländskt namn tillsammans med en hänvisning till “MAGA 2024” en video från RT, det Kreml-kontrollerade ryska tv-nätverket, för att hävda att Mr. Biden och Central Intelligence Agency hade skickat en nynazistisk gangster för att slåss i Ukraina. (Denna berättelsen avslöjades av Bellingcat-forskargruppen.)

Dagen efter fick inlägget ett enormt uppsving när Alex Jones, podcastaren känd för att sprida falska påståenden och konspirationsteorier, delade det på plattformen med sina 2,2 miljoner följare.

Kontot “MAGA 2024” hade vidtagit åtgärder för att framstå som äkta och beskrev sig själv som drivs av en 43-årig Trump-supporter i Los Angeles. Men han använde en profilbild taget från en dansk mans reseblogg, enligt institutets rapport om kontona. Även om kontot öppnades för 14 år sedan, var dess första offentligt synliga inlägg i april förra året. I det inlägget försökte kontot, utan bevis, länka Biden till Jeffrey Epstein, den vanärade finansmannen och registrerade sexförbrytaren.

Minst fyra andra liknande konton är också verksamma, sa Thomas, alla med kopplingar till Kina. Ett konto betalade för ett abonnemang på Liksom de andra kontona, delade den pro-Trump och anti-Biden påståenden, inklusive QAnon konspirationsteorin och ogrundade anklagelser om valfusk.

Inläggen innehöll uppmaningar att “vara starka själva, inte förtala Kina och skapa rykten”, obekväma fraser som “hur vågar vi?” istället för “hur vågar du?” och signalerar att användarens webbläsare hade ställts in på Mandarin.

Ett av kontona verkade göra ett misstag i maj när det svarade på ett annat inlägg på mandarin; en annan publicerades främst på mandarin fram till i våras, då den en kort stund tystnade innan den återuppstod med innehåll uteslutande på engelska. Konton fördömde amerikanska lagstiftares ansträngningar att förbjuda den populära TikTok-appen, som ägs av det kinesiska företaget ByteDance, som en form av “äkta auktoritärism” orkestrerad av Israel och som ett verktyg för Biden att undergräva Kina.

Konton förstärkte eller upprepade ibland innehåll från den kinesiska påverkanskampanjen Spamouflage, som först identifierades 2019 och kopplades till en gren av ministeriet för offentlig säkerhet. Han publicerade en gång innehåll nästan uteslutande på kinesiska för att attackera kommunistpartiets kritiker och demonstranter i Hongkong.

Under de senaste åren har det fokuserat på USA och framställt landet som överväldigat av kaos. 2020 publicerade han på engelska och kritiserade amerikansk utrikespolitik såväl som inrikesfrågor i USA, inklusive dess svar på Covid-19 och naturkatastrofer, som skogsbränderna på Hawaii förra året.

Kina, som har förnekat att ha blandat sig i andra länders interna angelägenheter, verkar nu bygga upp ett nätverk av konton på många plattformar för att gå live i november. “Detta påminner om Rysslands operationsstil, men skillnaden är mer intensiteten i den här operationen”, säger Margot Fulde-Hardy, en tidigare analytiker på Viginum, Frankrikes statliga byrå som bekämpar desinformation online.

Tidigare följde många Spamouflage-konton efter varandra, postade slarvigt på flera språk och bombarderade samtidigt sociala medieanvändare med identiska meddelanden på flera plattformar.

Nyare konton är svårare att hitta eftersom de försöker bygga organiska följare och verkar kontrolleras av människor snarare än automatiserade bots. Ett av X:s konton hade också länkade profiler på Instagram och trådar, vilket skapade ett utseende av autenticitet.

Meta, som äger Instagram och Threads, tog förra året bort tusentals oäkta konton kopplade till Spamouflage på Facebook och andra på Instagram. Han kallade ett nätverk som han hade tagit ner “den största multiplattformsinflytande operationen hittills känt.” Hundratals relaterade konton fanns kvar på andra plattformar, inklusive TikTok, X, LiveJournal och Blogspot, sa Meta.

Foundation for the Defense of Democracies dokumenterade en ny samordnad grupp kinesiska konton länkade till en Facebook-sida med 3 000 följare som heter The Something War. Rapporten understryker Kinas uthållighet trots Metas upprepade försök att ta bort Spamouflage-konton.

“Vad vi ser”, säger Max Lesser, senioranalytiker vid stiftelsen, “är att kampanjen bara fortsätter, oberörd.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *