Moon Lander ligger på sidan men fungerar fortfarande, säger tjänstemän

En dag efter sin historiska landning är den första privata rymdfarkosten på månen i gott skick men har kantrat, rapporterade företaget som byggde den i fredags.

Rymdfarkosten, kallad Odysseus, landade i månens södra polarområde torsdag kväll, det första amerikanska fordonet som mjuklandade på månen sedan Apollo 17 1972.

“Fordonet är stabilt nära eller vid vår avsedda landningsplats,” sa Steve Altemus, VD för Intuitive Machines, under en NASA-presskonferens på fredagen. “Vi har kommunikation med landaren.”

Han tillade: “Till att börja med är det fenomenalt.”

Men landningen var inte perfekt. Eftersom rymdfarkosten föll pekar dess antenner inte direkt mot jorden, vilket begränsar mängden information som kan komma och gå.

Odysseus har inte skickat in några fotografier sedan landningen, även om Altemus visade en som togs när rymdfarkosten gick ner till ytan. “Du kan se hur skuggig och böljande terrängen är,” sa han.

Intuitive Machines ingenjörer försöker fortfarande att extrahera mer information från rymdfarkosten.

Altemus och Tim Crain, teknisk chef, beskrev också oförutsedda misslyckanden som nästan dömde till uppdraget. Landningen räddades tack vare slumpen och frenetiskt arbete, sa de.

När Odysseus nådde månen på onsdagen var det meningen att han skulle gå in i en cirkulär bana cirka 62 miles över ytan. Men på grund av felaktigheter i sin bana hamnade rymdfarkosten i en elliptisk bana. En extra motoravfyrning placerade Odysseus i en bättre omloppsbana.

För att kontrollera hur nära rymdfarkosten kom månens yta slog flygledare på laseravståndsmätare, instrument som kunde mäta rymdfarkostens höjd under landning genom att avfyra laserpulser mot månens yta.

Men när flygledare kontrollerade uppgifterna nästa morgon, bara timmar före den planerade landningen på torsdagen, upptäckte de att en laser inte hade avfyrats. Det upptäcktes senare att säkerhetsbrytarna på avståndsmätarens två lasrar fortfarande var aktiverade när Odysseus gick ut i rymden.

Det fanns inget sätt att vända omkopplarna (de kunde inte kringgås av programvara) nu när rymdfarkosten var mer än 200 000 miles bort.

“Nu kan jag skratta åt det”, sa Altemus på presskonferensen.

“Tim var vid konsolen som uppdragsledare och jag sa, ‘Tim, vi kommer att behöva landa utan laseravståndsmätare'”, sa han. “Och hans ansikte blev helt vitt, för det var som ett slag i magen att vi skulle förlora uppdraget.”

De funderade på möjliga lösningar när Dr. Crain insåg att Odysseus faktiskt hade användbar backup ombord.

Den bar också ett experimentellt instrument som heter Navigation Doppler Lidar, som NASA ville testa: i huvudsak ett mer sofistikerat instrument med tre laserstrålar som mäter inte bara höjden utan också farten på rymdfarkosten under dess nedstigning.

Det instrumentet kan ge de saknade avläsningarna.

“I efterhand verkar det lätt,” sa Dr. Crain. Allt ingenjörer behövde göra var att patcha rymdfarkostens mjukvara så att NASA:s instrument skulle ge sina avläsningar till väglednings-, navigerings- och kontrolldatorn.

“I normal mjukvaruutveckling för en rymdfarkost är det här en sådan sak som skulle ha tagit en månad,” sa Dr. Crain. “Vårt lag gjorde det i princip på en och en halv timme.”

Att Odysseus nådde månen i fel bana visade sig vara tur. Utan att behöva kontrollera omloppsbanan skulle laserhöjdmätaren inte ha slagits på förrän en timme innan landning. Vid den tidpunkten skulle det ha varit för sent att hitta en lösning på de fastnade avståndsmätarna, och Odysseus skulle nästan säkert ha kraschat.

“Det skulle antagligen ha tagit oss fem minuter att landa innan vi insåg att lasrarna inte fungerade, om vi inte hade haft den där otroliga händelsen,” sa Dr. Crain. “Så serendipity är absolut rätt ord.”

Det fanns fortfarande ett problem till.

Installation av mjukvaruändringarna på Odysseus krävde omstart av den inbyggda datorn. Ett försök att göra det i en sofistikerad testsimulering indikerade att rymdfarkosten skulle gå ur kurs. Så kontrollerna var tvungna att hitta ett sätt att starta om datorn utan att döma ut rymdfarkosten.

“Vi var tvungna att arbeta febrilt,” sa Altemus. “Det var den som fick oss att bita på naglarna lite.”

Den ytterligare omloppsbanan lade till två timmar till deras mål.

Den jurydesignade navigationsmjukvaran fungerade.

Trots allt var det något som inte fungerade riktigt bra när rymdskeppet landade. Landaren sänkte sig snabbare än väntat och rörde sig fortfarande i sidled med två miles per timme, när rörelsen borde ha varit perfekt vertikal.

Ett av de sex landningsbenen kunde ha fastnat på ytan och fällt rymdfarkosten. “Vi kunde ha spräckt landningsstället och försiktigt vält det,” sa Altemus.

En japansk rymdfarkost kantrade också när den landade på månen i januari. Den rymdfarkosten, känd som Smart Lander for Investigating Moon, eller SLIM, var också fortfarande i drift efter dess fall.

Intuitive Machines ingenjörer arbetar fortfarande med att påskynda kommunikationen med Odysseus och avgöra vilka vetenskapliga uppgifter som fortfarande kan utföras. Det inkluderar ett litet kamerasystem byggt av studenter vid Embry-Riddle Aeronautical University i Daytona Beach, Florida, som var tänkt att matas ut när Odysseus var cirka 100 fot över marken och ta bilder av landningen.

Det fanns inte tillräckligt med tid för att inkludera kamerainstallationen i den korrigerade landningsmjukvaran, så den förblir kopplad till Odysseus. Men Altemus sa att Odysseus fortfarande kunde skjuta ut kameran, som sedan kunde ta några fotografier av området.

Odysseus-uppdraget kommer sannolikt att avslutas nästa helg. “Vi vet att på den här landningsplatsen kommer solen att röra sig förbi våra solpaneler, i vilken konfiguration som helst, om cirka nio dagar,” sa Dr. Crain.

Rymdfarkosten är inte utformad för att överleva de kyliga temperaturerna under den två veckor långa månnatten, även om Odysseus kanske kommer att återuppstå när solen går upp igen.

“Vi får se om vår elektronik lyckades överleva,” sa Dr. Crain. “Vi ska ta en titt. “Vi kommer att lyssna på det.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *