NASA väljer ut tre företag för att utveckla designen för Artemis lunar rover

CAMBRIDGE, Mass. – NASA har valt ut tre företag att arbeta med månroverkoncept som skulle erbjudas som en tjänst för Artemis månlandningar och vetenskapsaktiviteter.

NASA meddelade den 3 april att de har valt team som leds av Intuitive Machines, Lunar Outpost och Venturi Astrolab för sitt Lunar Vehicle (LTV) serviceavtal. Kontraktet omfattar arbete med att designa och utveckla rovers som skulle användas av astronauter på Artemis-uppdragen, med början med Artemis 5 senare under decenniet. Företagen skulle tillhandahålla rovers till NASA som en tjänst, på samma sätt som byrån skaffar rymddräkter och månlandare.

Medan LTV:s primära mål kommer att vara att transportera astronauter över månens yta, hoppas NASA också kunna teleoperera rovern, vilket gör att den kan bedriva vetenskaplig forskning när astronauter inte är närvarande. “Tänk på en hybrid av Apollo-liknande månrover som drivs av våra astronauter och en obemannad mobil vetenskapsplattform,” sa Vanessa Wyche, chef för NASA:s Johnson Space Center, vid en briefing för att tillkännage kontraktsvalen.

“Målet är att kunna forska med astronauter, flytta dem, hjälpa dem att komma till platser de annars inte skulle kunna ta sig till och sedan fortsätta utforskningen och vetenskapen efter att de är borta”, sa Jacob Bleacher. , chefsutforskningsforskare vid NASA:s högkvarter.

Intuitive Machines leder ett team som heter Moon RACER, eller Reusable Crewed Autonomous Exploration Rover, som inkluderar bilindustrins AVL och Michelin samt Boeing och Northrop Grumman. Landaren skulle levereras på en Nova-D-landare som byggdes av Intuitive Machines, en större version av Nova-C-landaren som landade på månen i februari.

Intuitive Machines leder Moon RACER roverkoncept som valts ut för LTV-tjänstekontrakt. Kredit: Intuitiva maskiner

Lunar Outpost, en startup som för närvarande arbetar med fyra små robotfordon, leder ett team som heter Lunar Dawn som inkluderar Lockheed Martin, MDA Space, General Motors och Goodyear. Medan Lockheed och MDA Space kommer att tillföra expertis inom rymdfarkostsdesign och robotik, kommer GM att erbjuda batterier och relaterad fordonsteknik, och Goodyear kommer att tillhandahålla däck.

Venturi Astrolab erbjuder sin FLEX-rover, en robotversion av vilken man planerar att skicka till månen på ett SpaceX Starship-uppdrag i slutet av 2026. Man arbetar med Axiom Space och Odyssey Space Research på sin LTV-pris.

Chefer från de tre vinnande företagen erbjöd inte många tekniska detaljer om sina rovers, delvis för att de fortfarande har arbete att göra för att perfekta sin design. “Det finns ett antal delsystem som vi har inkluderat som en initial design som kommer att kommersialiseras” under nästa år, säger Steve Altemus, VD för Intuitive Machines. Dessa delsystem, sa han, sträcker sig från kraft till roverns fjädringssystem.

Jaret Matthews, VD för Astrolab, noterade att företaget har byggt en markprototyp i full storlek av sin FLEX-rover som den har kört i tusentals timmar, inklusive fälttester i Death Valley, Kalifornien. “Vi kommer in i det här med mycket erfarenhet av den teknik vi planerar att tillämpa här,” sa han. “Vi har för avsikt att överträffa NASAs krav.”

Justin Cyrus, VD för Lunar Outpost, citerade konkurrensfaktorer för att inte gå in på detaljer om designen, utöver att betona däck som utvecklats av Goodyear. “Jag är väldigt exalterad över att se hur de kan ta med en del av den teknik vi använder som en del av LTVS tillbaka hit till jorden,” sa han. “Jag vill ha en uppsättning av de där däcken till mitt eget terrängfordon.”

Venturi Astrolab utvecklar FLEX rover. Kredit: Venturi Astrolab

Upprätthålla konkurrensen

Medan det övergripande kontraktet för LTV-tjänster har ett maximalt värde på 4,6 miljarder dollar över 15 år, har de tre företagen hittills bara fått små uppdragsorder för vilka Lara Kearney, chef för programmet för extravehicular aktivitet och mobilitet NASAs Surface Human Space Agency kallade det en ” genomförbarhetsfasen.” mogna roverdesignerna till en preliminär designgranskning under nästa år.

Han avböjde att ge värdet av dessa uppdragsorder eftersom byrån fortfarande var i en “lockdown”-period för upphandling. Intuitive Machines sa dock i sitt uttalande om kontraktet att dess arbetsorder var värd 30 miljoner dollar.

Efter dessa genomförbarhetsstudier kommer NASA att be om förslag från alla tre företagen för en “demonstrations” uppgift. Det skulle stödja den slutliga utvecklingen av rovern och dess transport till månens sydpolarområden, där den skulle testas på distans innan Artemis 5-uppdraget anländer.

Kearney sa att NASA hoppas kunna välja endast ett av de tre företagen för demonstrationsuppgiften. Den kommer sedan att köpa LTV-tjänster från företaget årligen för både bemannad och obemannad roververksamhet.

NASA, i sin famn av kommersiella tjänster, har betonat konkurrensen, med två eller flera leverantörer av last och besättningstransporter till den internationella rymdstationen, såväl som Human Landing Services-programmet för besättningen Artemis landare och utvecklingen av Artemis och ISS rymddräkter. NASA:s inställning till LTV tyder dock på att det kommer att bero på ett enda företag.

Kearney sa att NASA:s nuvarande tillvägagångssätt “baseras på tillgängliga budgetar”, men tillade att det kan finnas möjligheter för framtida konkurrens. “Den här kontraktsmekanismen är utomordentligt flexibel,” sa han, med möjligheten att tilldela fler uppdragsorder, samt en åtkomstklausul för att locka nya leverantörer. “Vi har en kontraktsmekanism som gör det möjligt för företag att fortsätta tävla om framtida demonstrationer och tjänsteperioder.”

NASA avböjde att avslöja antalet LTV-förslag som den fick, med hänvisning till ett upphandlingsblock. Emellertid indikerar poster i en federal upphandlingsdatabas för kontraktet att byrån fått nio förslag, men identifierar inte de förlorande anbudsgivarna.

Ett utvalt företag som tidigare sa att det var intresserad av LTV-tävlingen var Leidos, som presenterade en prototyp av sin roverdesign för nästan ett år sedan, i samarbete med bil- och flygföretag. En annan partner var racingföretaget NASCAR, som Leidos sa att han anlitade för både sin tekniska expertis och sin erfarenhet av företagssponsring.

Ett företag som utvecklar en LTV-rover för NASA kommer också att kunna erbjuda den till icke-NASA-kunder. “Vi tror att NASA i den inledande fasen måste vara en slags ankarhyresgäst,” sa Kearney. “Vi hoppas att vi under den här bilens 10-åriga livslängd kan börja få fler och fler kommersiella förfrågningar i takt med att marknaden utvecklas.”

Han sa att NASA förväntar sig att initialt använda 75% av roverns kapacitet för bemannade eller robotoperationer, med de återstående 25% tillgängliga för kommersiellt bruk. Under loppet av kontraktet räknar NASA med att dess andel av roverns tid kommer att minska när den kommersiella efterfrågan växer.

Bleacher sa att han var angelägen om att se hur LTV kunde främja månvetenskapen, antingen genom att stödja astronauter eller genom robotoperationer. “Jag gillar att föreställa mig de vyer och panoramabilder som LTV kommer att tillåta oss att se från månens yta,” sa han. “Dess rörlighet kommer i grunden att förändra vår syn på månen.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *