Observer-synen: det finns fortfarande ett sätt att rädda Thames Water från ekonomisk glömska | Observatörens redaktion

De två besättningarna som deltog i lördagens traditionella båttävling Oxford-Cambridge varnades för farliga nivåer av E coli i Themsen. Varje firande eller, ännu värre, en vändning måste undvikas. I mars kom dock mer regn som försvann ner i huvudstadens avlopp blandat med orenat avloppsvatten (mänskligt avfall, sanitetsprodukter och våtservetter) i Londons gamla avlopp för att svämma över som mer obehandlat, giftigt skräp i huvudstadens flod. Det var en alltför synlig metafor för Storbritanniens förfall.

För samma sak har hänt över hela Storbritannien, vem som än äger systemet: privatägt, som i England, eller offentligt ägt, som i Skottland och Nordirland. Våra föregångare ville inte investera i dyra separata avlopps- och dräneringssystem, men i takt med att klimatet förändras och vår befolkning växer betalar vi ett högt pris. Förra veckan avslöjade miljöbyrån att 2023 hade utsläppen av råavloppsvatten i Englands floder och hav från Englands vattenbolag mer än fördubblats, med en nederbörd över genomsnittet som förklaring. Men de växande protesterna i England återspeglas i Skottland och Nordirland: simma inte till exempel i Lough Neagh eller utanför Antrims kust efter kraftigt regn: du kommer att simma i rått avloppsvatten.

Kärnan i krisen är ett enormt investeringsunderskott i våra vatten- och avloppssystem som går tillbaka mer än ett sekel och som Thatchers ultras trodde att privatisering skulle lösa i ett slag. Privatisera de engelska vattenbolagen, oavsett vem som ägde dem så länge det inte var staten, befria dem från deras skulder och genom lätt reglering skulle problemet med underinvesteringar lösas. Entreprenörsmässiga privata chefer, stimulerade av bonusar och vinster, skulle generera effektivitetsbesparingar och innovation som nationaliserade byråkrater inte skulle uppnå. Eventuell upplåning skulle hamna utanför statens balansräkning. Vissa medlemmar av Thatchers kabinett, som dåvarande vice premiärminister Willie Whitelaw, tyckte att privatiseringen hade gått för långt. Andra, som Nigel Lawson, hyllad av Rishi Sunak som en “förvandlande” kansler vars porträtt hängde ovanför hans treasury-skrivbord som hans första agerande som kansler, avfärdade Whitelaws oro. Men Sunak, som nästan alla konservativa, är i trängsel till en politisk ram som har visat sig vara helt fel.

Förra veckan avslöjade privatiserade Thames Water att det hade hamnat i en finansiell återvändsgränd, belastat med 18 miljarder pund i ärvda skulder som skoningslöst plundrats för överdrivna utdelningar när det ägdes av ett privat konsortium ledd av banken. Det australiska investeringsföretaget Macquarie, synonymt med kapitalismens oacceptabelt ansikte. Dess aktieägare vägrar att hjälpa till att betala ned skulden om inte Thames tillåts öka vattenräkningarna med 40 % till 2030. Tillsynsmyndigheten Ofwat har vägrat utan järnklädda garantier om fortsatt engagemang från aktieägarna för att stödja Thames när ni ökar era investeringsnivåer. Det är ett löfte som aktieägarna inte kommer att ge.

Men Thames Water kan inte tillåtas misslyckas. Det är oumbärligt: ​​16 miljoner människor är beroende av det. Varken Labour eller de konservativa föreslår nationalisering och med tanke på Nordirlands och Skottlands meriter kan detta ses som en långsiktig lösning. Men oviljan att utveckla livskraftiga strukturer för privat ägande som allmänheten litar på, tillsammans med mekanismer som säkerställer mycket större investeringar, är det värsta av alla världar. Motvilja mot nationalisering kommer att tvinga Thames till kortsiktig specialledning, och uppnå en prekär tillvaro baserad på kostnadsminimering snarare än investeringar. Det är osannolikt att privata aktieägare kommer fram för att köpa tillbaka det utan de försäkringar som Ofwat inte har erbjudit befintliga aktieägare. Men regeringen kommer att vilja se till att samma sak inte händer igen. Themsen kommer att vara i stas.

Det finns dock lösningar till hands. För att bygga det nya “superavloppet” som dramatiskt kommer att minska utsläppen av råavloppsvatten, var Thames tvungen att skapa ett oberoende allmännyttigt företag, Tideway, för att utföra arbetet. Den överensstämmer helt med Ofwats principer för offentligt värde, finansieras av privata aktieägare och dess enda syfte är att bygga och underhålla avlopp. Under byggandet erbjöd regeringen garantier till Tideway mot oförutsedda händelser. Thames kunder kommer att betala ett årligt tillägg på £25 på sina räkningar i minst 20 år för att betala byggkostnader och betala av skulder. Det finns inga spekulationer i Macquarie-stil genom skatteparadis till havs, överdrivna utdelningar eller enorma bonusar – bara den offentliga och privata sektorn arbetar tillsammans för att skapa offentligt värde som sitt enda syfte. Öppnandet av tunneln är planerad till 2025.

Det här borde vara modellen för hela sektorn och utgör en möjlighet för Arbetarpartiet, om det orkar ta det. Varje vattenföretag bör enligt lag vara skyldigt att etablera sig som ett allmännyttigt företag vars enda mål är att tillhandahålla rent, billigt vatten och tillhörande infrastruktur. UK Infrastructure Bank kommer att tillhandahålla villkorade garantier för skulder som uppstår för att finansiera nödvändiga investeringar. Ofwat och de oberoende direktörerna för vattenbolagen kommer att se till att intäkterna från eventuella prishöjningar ägnas åt att uppfylla bolagens enda syfte. Anställda ska vara representerade på styrelsenivå och kunder genom lagstadgade konsumentutmaningsnämnder. Minst en fjärdedel av alla aktier bör noteras på Londonbörsen för att säkerställa transparens och ansvarsskyldighet.

Kommer aktieägarna att dyka upp? Avkastningen skulle likna den för indexerade statspapper: de dagar då man hoppades på en bonanza kommer att vara över. Vissa pensionsfonder, försäkringsbolag och fonder specialiserade på infrastruktur skulle välkomna denna möjlighet. Thames svåra situation är Storbritanniens möjlighet att skapa en ny tillgångsklass av ändamålsstyrda, börsnoterade offentliga tjänster som kombinerar offentliga och privata. Sunak må blanchera, men det är bara ett bevis på idéns värde. Det är dags att agera.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *