Organet fortsätter att fungera. Men det finns inte längre i en kropp.

På en nivå levde den mänskliga levern i operationssalen på Chicagos Northwestern Memorial Hospital. Blodet som cirkulerar genom dess vävnader tillför syre och tar bort slaggprodukter, och organet producerar galla och proteiner som är viktiga för kroppen.

Men donatorn hade dött en dag tidigare och levern låg inuti en fyrkantig plastanordning. Organet hade sin vitalitet till denna maskin, som bevarade det för transplantation till en behövande patient.

“Det är lite science fiction”, säger Dr Daniel Borja-Cacho, en transplantationskirurg på sjukhuset.

Kirurger experimenterar med organ från genetiskt modifierade djur, och antyder att de kan vara en källa till transplantationer i framtiden. Men området genomgår redan ett paradigmskifte, drivet av allmänt använda teknologier som gör att läkare tillfälligt kan lagra organ utanför kroppen.

Perfusion, som det kallas, förändrar varje aspekt av organtransplantationsprocessen, från hur kirurger opererar till vilka typer av patienter som kan donera organ och resultaten för mottagarna.

Det viktigaste är att kirurgiska program som har antagit perfusion transplanterar fler organ.

Sedan 2020 har Northwestern sett en 30-procentig ökning av sin levertransplantationsvolym. Nationellt ökade antalet lung-, lever- och hjärttransplantationer vardera med mer än 10 procent 2023, en av de största ökningarna från år till år på årtionden.

Utan blodflöde försämras organ snabbt. Det är därför läkare länge har ansett att den idealiska organdonatorn är någon som dog under omständigheter som störde hjärnaktiviteten men vars hjärta fortsatte att slå och höll organen livskraftiga tills de kunde matchas med mottagarna.

För att minimera skador på organ efter att de tagits bort från en givares blodförsörjning och innan de kopplades till en mottagares, brukade kirurger kyla dem till strax över fryspunkten, vilket avsevärt bromsade deras metaboliska processer.

Detta utökar fönstret där organ kan transplanteras, men bara kort. Lever förblir livskraftiga i högst 12 timmar, och lungor och hjärta cirka sex.

Forskare har länge experimenterat med tekniker för att hålla organ i mer dynamiska förhållanden, vid en varmare temperatur och genomsyrade med blod eller annan syresatt lösning. Efter år av utveckling fick den första enheten för att bevara lungorna genom perfusion godkännande från Food and Drug Administration 2019. Enheter för att perfusera hjärtan och lever godkändes i slutet av 2021.

I grund och botten pumpar enheterna blod eller en syresatt vätska genom rör in i blodkärlen i det donerade organet. Eftersom cellerna i ett perfunderat organ fortsätter att fungera kan läkare bättre bedöma om organet kommer att trivas i mottagarens kropp.

Uppmuntrade av den informationen har transplantationskirurger börjat använda organ från äldre eller sjukare donatorer som de annars skulle ha avvisat, säger Dr Kris Croome, professor i kirurgi vid Mayo Clinic i Florida. “Vi letar efter organ som vi aldrig skulle ha haft förut och vi ser bra resultat”, sa han.

Infusionen lindrar också den ansträngande processen med organåtervinning och transplantation, operationer som varar timmar och som läkare ofta utför mot klockan, som börjar mitt i natten och avslutas i följd.

Nu kan kirurgiska team hämta ett organ, perfusera det över natten medan de sover och slutföra transplantationen på morgonen utan rädsla för att förseningen har skadat organet.

Kanske viktigast av allt, perfusion har ytterligare öppnat dörren till organdonation från komatösa patienter vars familjer har fått livsuppehållande borttagna, vilket gör att deras hjärtan slutligen stannar. Varje år dör tiotusentals människor på detta sätt, efter att cirkulationen upphört, men de var sällan kandidater för donatorer eftersom döendeprocessen berövde deras organ på syre.

Nu perfunderar kirurger dessa organ, antingen genom att ta bort dem i en maskin eller, med mindre teknik, genom att återcirkulera blod till den delen av donatorns kropp. Och det har gjort dem mycket mer attraktiva för transplantation.

Sedan 2020 har antalet lever som transplanterats efter cirkulationsdöd hos donatorn fördubblats, enligt en analys av data från United Network for Organ Sharing, den ideella organisationen som hanterar USA:s transplantationssystem.

Tidigare använde kirurger aldrig hjärtan från sådana donatorer på grund av organets känslighet för syrebrist; År 2023, tack vare perfusion, transplanterade de mer än 600.

Genom att vända sig till denna nya grupp av donatorer sa transplantationscentra att de snabbare kunde hitta organ för överflödiga patienter i akut behov. Dr Shimul Shah sa att organtransplantationsprogrammet han leder vid University of Cincinnati praktiskt taget hade eliminerat väntelistan för lever. “Jag trodde aldrig i min karriär att jag skulle säga det”, sa han.

Ett hinder för teknikantagande kan vara kostnad. Till de priser som för närvarande kräver av enhetstillverkare kan perfusion av ett organ utanför kroppen lägga till mer än $65 000 till priset för en transplantation; Mindre sjukhus kanske inte kan motivera den initiala kostnaden.

Ett av de ledande företagen, TransMedics, höjde sina priser avsevärt efter att tillsynsmyndigheter godkänt dess enhet, vilket ledde till ett strängt brev från rep. Paul Gosar, R-Ariz., som skrev: “Vad började som en lovande innovation inom medicinsk utrustning och en möjlighet att öka transplantationerna i hela landet. Nu hålls den som gisslan av ett publikt företag som har förlorat sitt sanna nord.

Men vissa kirurger sa att tekniken ändå kunde spara pengar, eftersom patienter som får perfuserade organ i allmänhet lämnar sjukhuset snabbare och med färre komplikationer och har bättre resultat på medellång och lång sikt.

Kirurger undersöker fortfarande de övre gränserna för hur länge perfunderade organ kan överleva utanför kroppen, och även om teknologier redan väsentligt förändrar transplantationer, säger vissa att detta bara är början.

Dr. Shaf Keshavjee, en kirurg vid University of Toronto vars labb låg i framkant när det gäller att utveckla teknologier för att bevara lungor utanför kroppen, sa att enheterna så småningom kan tillåta läkare att ta bort, reparera och återföra lungor till sjuka patienter istället för att ersätta dem. “Jag tror att vi kan skapa organ som kommer att överleva mottagaren du sätter dem i”, sa han.

Dr Ashish Shah, ordförande för hjärtkirurgi vid Vanderbilt University, ett av de mest aktiva hjärttransplantationsprogrammen i landet, höll med och kallade det “den heliga graalen”.

“Ditt hjärta stinker,” sa han. “Jag tar ut den. Jag satte den på min enhet. Så länge du inte har ett hjärta kan jag stötta dig med ett konstgjort hjärta en liten stund. Sedan tar jag ditt hjärta och fixar det (celler, mitokondrier, genterapi, vad som helst) och sedan syr jag ihop det igen. Ditt eget hjärta. – Det är det vi verkligen jobbar för.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *