Puppy Bowl XX: Bakom kulisserna på Super Bowls bedårande kusin

Det är ogrundat för NFL-spelare att klaga till domare. Men de kissar åtminstone inte på dem.

Detsamma kan inte sägas om de tävlande i Puppy Bowl, Animal Planets hundfotbollsmatch som äger rum i oktober men sänds inte förrän Super Bowl söndag eftermiddag.

Tävlingens domare, Dan Schachner, förblir förberedd på alla eventualiteter genom att ha fem identiska uniformer i sitt omklädningsrum så att han kan byta om till dem i händelse av olyckor. Schachner, 49, medgav att han hade blivit slapp med att utdöma straff för att “vattna gräset i förtid” sedan han började kalla matchen 2011.

“Jag sträcker mig inte automatiskt efter flaggan”, sa han. “Vi har en match att spela.”

Årets Puppy Bowl, som kommer att sändas på söndag kl. 14.00 ET, är den 20:e upplagan av evenemanget, en milstolpe för en show som började som en tongue-in-cheek-showcase av valplek innan den blev en gigant av motprogrammering.

Den tre timmar långa skärmytslingen om en fotbollsformad tuggleksak har varit i luften längre än “Grey’s Anatomy.” Animal Planet sa att förra årets Puppy Bowl “nådde” mer än 13 miljoner tittare.

Dess framgång kommer med unika produktionsutmaningar. Spelare kan inte kasta eftersom de saknar motsatta tummar. De somnar vid 20-yardlinjen och försöker ibland bada i vattenskålen. De är särskilt dåliga på att avgöra när de ska göra en tvåpunktskonvertering.

Det krävs mer än 100 besättningsmedlemmar och 200 påsar med bajs för att övertyga valparna att delta i något som liknar en fotbollsmatch. “Macy’s Thanksgiving Day Parade kräver samma samordning”, säger Howard Lee, ordförande för Discovery Networks, som äger Animal Planet.

I en intervju beskrev Lee programmet som en uppmaning att adoptera husdjur förklädd till en fotbollsmatch. Enligt Animal Planet har alla 1 298 hundar som spelat i tidigare Puppy Bowls adopterats. Evenemanget genererar ett stort intresse från skyddshem vars valpar tar till fältet, även om de som deltar i spelet vanligtvis redan har adopterats när det sänds.

De 131 medlemmarna i årets lineup valdes ut genom onlinecasting i somras och kom från mer än 70 härbärgen och räddningscentra över hela USA. De var alla mellan tre och sex månader gamla.

Precis som i NFL fanns det mycket hyllade framtidsutsikter: Levi, en 72-pund stor danskar, var den största valpen som någonsin tävlat i tävlingen. Bark Purdy, en Chihuahua-blandning, delar ett namn (och kanske hans smidighet) med San Francisco 49ers quarterback.

I oktober transporterades utkasten till en hockeyarena i Glens Falls, New York, som hade utrustats med en 28 fot lång AstroTurf-bana. Spelet filmades under loppet av en vecka för att låta valparna få tillräckligt med fukt och tupplurar. Producenterna minskade därefter långsamma perioder i spelet.

För att undvika skador möttes mindre raser som taxar och mopsar mot varandra i första halvlek, medan husky och hundar gick in i en mer muskulös andra halvlek. (Mr. Schachners erfarenhet är att mindre raser är mer benägna att “glippa försvarare” och “bryta tacklingar.”) Valpar från två lag, Team Ruff och Team Fluff, gjorde touchdowns genom att bära tuggleksaker till varje målzon.

Victoria Schade, uppsättningens tränare, bänkar hundarna när de verkar överväldigade. Under sina 18 år på Puppy Bowl har han fulländat sin teknik för att få hundar att se patriotiskt upp under nationalsången: dinglande godsaker ovanför deras huvuden.

“Frystorkad kyckling, frystorkad lever, frystorkad ost – det kommer att ge dig en prestation värdig Puppy Bowl,” sa Schade.

Den första Puppy Bowl, som sändes 2005, var mer ett pickup-spel. Nätverkets VD hade bett Animal Planet-producenter att komma med någon form av motprogrammering för Super Bowl, sa Margo Kent, som då var exekutiv producent på nätverket.

Uppgiften verkade omöjlig. “Vi skämtade, ‘Varför jobbar vi så hårt?'” sa Kent. “Låt oss lägga valparna i en låda och rikta en kamera mot den.”

De testade den i en Discovery-ljudstudio i Silver Spring, Maryland, med ett par dussin hundar från lokala härbärgen. Kameraoperatörer filmade bakom ett lager av klart plexiglas, som måste rengöras ofta eftersom valparna tryckte sina våta nosar mot det.

“Vi kunde inte tro hur bra det fungerade”, säger David Doyle, som vid den tiden var Animal Planets vice vd för produktion och utveckling. Evenemanget blev en “favorit bland reklamförsäljning och högre ledning”, tillade han. “Plötsligt blev det: Hur kan vi tjäna pengar på den här coola saken?”

På Puppy Bowl II stod Subaru-annonser på stadion. En halvtidsshow för kattungar lades till, men det gick snett när explosionen av konfettikanonerna fick alla katter att hoppa ut ur filmhöljet, sa Kent. (Det spelades in på nytt och besättningen stänkte konfettin för hand.)

Styrkort och uniformer lades till i Puppy Bowl XI, och tre år senare introducerades en sengångare som assisterande domare. Med varje iögonfallande tillägg ägnade Puppy Bowl också en större del av sin sändningstid till att uppmuntra tittare att adoptera husdjur, inklusive äldre hundar och valpar med särskilda behov.

Om evenemanget är bra för valpadoption kan det vara ännu bättre för Warner Bros. Discovery, en av underhållningsbranschens nyaste och största jättar. Förra året lade Puppy Bowl-tittaren till mer än fyra miljoner ytterligare tittare, enligt nätverket, delvis tack vare Discoverys förvärv av WarnerMedia 2022.

För första gången simulerades Puppy Bowl XIX på Animal Planet, Discovery Channel, HBO Max, TBS och Discovery+. “Tittarantalet har ökat speciellt för att vi har fått fler ögonglober från alla dessa olika plattformar,” sa Mr. Lee.

Animal Planet sa att de inte skulle dela kostnaden för att producera Puppy Bowl eller de reklamintäkter som den genererar. Men showen tenderar att ha en hög avkastning på investeringen, säger Doyle, som nu är vice vd för Hearst Media Production. Klunga. Den första valpskålen kostade mindre än 100 000 dollar att producera, sa han. “Jag är säker på att det kostar fem gånger vad vi spenderade på det eller mer”, spekulerade han. “Men det tjänar förmodligen 50 gånger så mycket pengar.”

Puppy Bowl-teammedlemmar, tidigare och nuvarande, erbjöd flera teorier om showens fortsatta dominans: den tilltalar brett alla åldersgrupper; Det är lätt att se när man lagar chili. Ditt favoritlag kan slås ut under NFL-slutspelet, men det kan inte missa Puppy Bowl.

Sedan kom nästan alla tillbaka till det uppenbara: folk gillar verkligen valpar.

Många tittare motiveras av Puppy Bowl att hitta en egen. Erika Proctor, 42, verkställande direktör för Green Dogs Unleashed, ett djurräddningscenter med särskilda behov i Troy, Virginia, uppskattade att hon får cirka 100 e-postmeddelanden på Puppy Bowl-dagen med frågor om adoptioner och utbildning. Detta följs av en ökning av ansökningarna, sa han.

Green Dogs Unleashed, som har skickat hundar till Puppy Bowl de senaste 10 åren, står för kostnaderna för att transportera valparna till Glens Falls och gå ombord där. Det var en utmaning till en början, sa Proctor, men “det kommer tillbaka till oss multiplicerat med den medvetenhet som det ger landet om våra djur med speciella behov.”

De på Puppy Bowl-setet vet inte nödvändigtvis vinnaren. Producenternas filmavslutningar där varje lag segrar och vinnaren bestäms i efterproduktionen.

Det betyder att Schachner inte kan hjälpa de personer som skickar honom direktmeddelanden på sociala medier varje år och ber om råd som kan hjälpa dem att satsa på resultatet av spelet. Andra vanliga satsningar på rekvisita gäller poängskillnaden mellan slutresultatet och åldern på MVP (mest värdefulla valp).

Trots framträdanden insisterar producenter på att Puppy Bowl-härligheten förtjänas på planen, inte i manuset från deras mänskliga handledare.

“Du måste kondensera det för att göra det till en rolig och begriplig historia”, säger Joe Boyle, Discoverys senior vice president för produktion och utveckling, “men vi följer vad som verkligen hände.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *