Shohei Ohtanis ankomst ger hopp och nostalgi till Little Tokyo

Shohei Ohtanis kraftfulla armar och ungdomliga ansikte, som tittar upp under en blå Dodgers-hjälm, reser sig 15 våningar över Los Angeles Little Tokyo-kvarter från sidan av Miyako Hotel.

Avslöjade förra veckan, det är en av många hyllningar till basebollens tvåvägssupernova som har dykt upp i Los Angeles sedan han skrev på med Dodgers i december. Skivkontraktet drev Ohtani in i nästa stratosfär av kändisar, även bland idrottare och till och med i en stad fylld av rika och berömda.

En så här bra och eftertraktad spelare brukar hävdas av de flesta basebollfans, men ingen mer än de med rötter i hans hemland Japan, där han har kallats “en varelse ovan molnen.” Väggmålningen Little Tokyo är större än livet, ungefär som Ohtanis monumentala ställning bland japanska amerikaner i Los Angeles.

Baseball har i mer än ett och ett halvt sekel varit en bro mellan USA och Japan, ända sedan en amerikansk pedagog från Maine introducerade sporten för sina elever vid en akademi i Tokyo 1872. Och i Los Angeles, hem för en Av de största och äldsta japansk-amerikanska enklaverna i landet är det en omhuldad tradition att stödja Dodgers. Och för ett samhälle som kämpar med gentrifiering i sin historiska stadskärna och en åldrande befolkning av kulturella fanbärare, var Ohtanis ankomst ett uppmuntrande ögonblick.

Men nu, när Dodgers spelar sin första hemmaserie för säsongen, har en växande spelskandal med Ohtani nära deras centrum känts som ett skyfall.

“Det var definitivt inte så som han ville börja när han kom till sitt nya lag”, säger Rick Izumi, 63, en japansk-amerikansk Angeleno vars tidiga minnen inkluderar att se Don Drysdale spela för Dodgers på 1960-talet och hans far somna på golvet. soffa lyssnar på Dodger-spel på radio. “Det är familjens prat.”

Tidigare denna månad, när Dodgers öppnade den ordinarie säsongen i Seoul, meddelade laget plötsligt att Ohtanis artist och nära vän, Ippei Mizuhara, hade fått sparken av klubben efter rapporter från ESPN och Los Angeles Times att han Payments med Ohtanis namn på de hade skickats till en illegal bookmaker som var under federal utredning. Inledningsvis sa Mizuhara att Ohtani hade gjort betalningarna frivilligt för att hjälpa honom att betala av minst 4,5 miljoner dollar i spelskulder. Men sedan sa Ohtanis representanter att han hade blivit ett offer för rån, och Mizuhara avfärdade hans tidigare berättelse.

På måndagen gjorde Ohtani ett uttalande där han sa att han aldrig hade satsat på sport och att Mizuhara “har stulit pengar från mitt konto och ljugit.” Undersökningar av Major League Baseball och IRS pågår och frågor kvarstår.

Naturligtvis har grupppratet bland Dodger-trogna gått vidare från den japanska nybörjaren Yoshinobu Yamamotos nedslående första utflykt till andra frågor.

Izumi sa att han hade jämfört teorier med vänner som är advokater och frågat sin mamma, som bor i närheten, hur historien täcktes på NHK, det japanska tv-nätverket som gynnas av Nisei, eller äldre, andra generationens japaner. Amerikaner som mest sannolikt talar japanska.

“Jag är säker på att de följer honom varje minut på dagen,” sa han.

Ohtani har varit noga bevakad sedan han dök upp som ett baseballunderbarn på gymnasiet i Hokkaido, Japan. Han hoppade från den japanska proffsligan till Los Angeles Angels of Anaheim 2018 och blev utsedd till årets rookie i American League och ser aldrig tillbaka.

Ohtani gick in i free agency i november förra året, och startade en veckolång frenesi bland lag och fans innan han skrev ett häpnadsväckande $700 miljoner, 10-årigt kontrakt med Dodgers, en glamorös franchise i en stad av högsta klass med ett stort, passionerat och mångsidigt fans bas. . (Änglarna, även om de är ett Los Angeles-lag åtminstone till namnet, spelar i Orange County, långt utanför själva staden, och saknar Dodgers historia och större fanbas.)

Ohtani blev den elfte japanska spelaren att bära en Dodgers-uniform och Yamamoto den tolfte. För japansk-amerikanska basebollfans och historiker markerar Ohtanis karriär toppen av en lång historia. Efter att baseboll introducerades till Japan 1872, och utnyttjade en kultur som värdesätter disciplin och teknik framför rå styrka och snabbhet, sköt dess popularitet i höjden där.

Så när tusentals japanska amerikaner fängslades i avlägsna koncentrationsläger under andra världskriget, var baseboll redan en integrerad del av många av deras liv. På fälten var sporten bokstavligen ett tidsfördriv och ett sätt att visa amerikanskhet för en regering som hade vänt sina misstankar mot en grupp som var fast besluten att bevisa sin lojalitet.

1964 slogs de parallella karriärerna för baseboll i Japan och japansk-amerikansk baseboll samman med ankomsten av Masanori Murakami, en japansk pitcher som spelade kort för San Francisco Giants. Han hade ingen tolk och talade först lite engelska; Japanska amerikanska gårdsfamiljer i Fresno, Kalifornien, där han började i ett mindre ligalag, hjälpte Murakami att ta sig fram, sa Kristen Hayashi, curator vid Japanese American National Museum i Little Tokyo och ett Dodgers-fan.

Det var början på en linje av japanska storligastjärnor: Hideo Nomo, en pitcher för Dodgers på 1990-talet, och sedan Ichiro Suzuki, en älskad Seattle Mariner. Kenta Maeda och Yu Darvish är populära spelare idag. Men Ohtani, hyllad för både sitt slag och sin pitching, är på en annan nivå.

“Att gå från introduktionen av baseboll i Japan för 150 år sedan, till segregerade ligor och nu ansiktet utåt för baseboll som en japansk spelare, jag menar, det är enormt,” sa Hayashi. “Jag kan inte vänta med att se vad han gör under de kommande 10 åren.”

Dan Kwong, 69, en multidisciplinär artist, har spelat i mer än 50 år för Little Tokyo Giants, en del av en japansk-amerikansk basebollliga med rötter i koncentrationsläger, inklusive Manzanar, där hans mamma satt i fängelse.

Han mindes att han såg Nomo på den stora skärmen vid ett Dodgers-spel 1995 som en “häpnadsväckande upplevelse.”

“Att höra folk på den här arenan frenetiskt applådera en asiatisk man i Dodgers-uniform, det var min dröm”, sa han. “Det blåste bara i huvudet.”

Mr. Kwong sa att han hade känt något liknande när fenomenet “Shotime” (Ohtanis smeknamn) spreds genom Los Angeles: stolthet, spänning.

Kwong är bland Angelenos som är hoppfulla att Ohtani kommer att göra en liten ansträngning för att gå med i samhället som har omfamnat honom.

De hoppas att stjärnan kommer att besöka Japanese American National Museum för att lära sig vad baseboll betydde för japanska amerikaner som orättvist fördrevs från sina hem, i många fall fråntagna egendom och företag på grund av sin etnicitet. De förväntar sig att du ska leta i presentbutiker som i generationer har sålt robusta japanska papper och keramik och köpa sushi på restauranger där kockar har byggt upp årtiondenslånga relationer med fiskförsäljare.

Kanske, hoppas de, Ohtani till och med kan ta sig tid att hälsa på sina fans vid Nisei Week-paraden, höjdpunkten på en årlig sommarfestival för att fira japansk kultur, som har pågått i mer än åtta decennier.

Samhället, säger de, skulle kunna dra nytta av ett uppmärksammat uppsving: Även om Little Tokyo på ytan frodas, med folkmassor som packar sina torg på helgerna, har många äldre småföretag stängt de senaste åren, ersatts av kedjor eller vita ägda företag. företag som säljer japanskinspirerade accessoarer och godsaker. Många handlare går i pension utan anställda att ersätta dem.

Nationellt växer den japanska amerikanska befolkningen i mycket långsammare takt än andra asiatiska amerikanska grupper; Antalet personer som identifierar sig enbart som japaner, i motsats till multiracial, minskade faktiskt med 3 procent mellan 2010 och 2020, ett resultat av breda demografiska trender och minskande immigration från Japan.

“Jag skulle älska att se honom engagera sig i samhället, men jag vet inte om det är för mycket att hoppas eftersom han är en sådan superstjärna”, säger Kristin Fukushima, 36, VD för Little Tokyo Community. Råd. “Jag kan förstå det nu också, med allmänhetens uppmärksamhet och kanske till och med ett brutet förtroende när det gäller att släppa in nya människor i din sfär; det kanske inte är vid horisonten.”

Ms Fukushima sa att hon, precis som alla Dodgers-fans, hade pratat och tänkt oavbrutet om spelsituationen som involverade Ohtanis tidigare tolk. Men han är optimistisk och tror att prövningen är ett bakslag i början av Ohtanis långa karriär som Dodger.

“Jag tror att du skulle hitta många öppna, varma och välkomnande armar,” sa hon. “Och hjälp.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *