Varför Kina kunde slå USA i sin återkomst till månen

RUngefär 6 800 miles skiljer mänsklighetens förflutna och framtid åt på månens yta. Det är det ungefärliga avståndet mellan Sea of ​​Tranquility, där Apollo 11:s Neil Armstrong och Buzz Aldrin först landade den 20 juli 1969, och Shackleton Crater vid månens sydpol. Närliggande Shackleton är där amerikanska astronauter och, troligtvis, Kinas taikonauter (från det kinesiska ordet “taikong”, som betyder rymd eller kosmos) kommer att landa någon gång under eller före 2030, och dra nytta av avlagringarna av lokal is som kan skördas för vatten, andningsbart syre och till och med raketbränsle.

Enligt vad USA säger kommer vi att vara de första att landa. “Uttalandet jag har hört på NASA är, “Vi vill vara där för att möta dem när de kommer”, säger Howard McCurdy, professor emeritus i ledning och offentlig politik vid American University.

Om rymdorganisationen håller fast vid sin idé att ta med Artemis II-besättningen på en cirkulär resa runt månens bortre sida sent nästa år och landa Artemis III-besättningen i sydpolområdet 2026 eller 2027, är nästa känga tryckt på månen kommer att vara effektivt amerikanskt. Men räkna inte med det.

NASA:s Space Launch System-månraket har flugit bara en gång, i slutet av 2022. Även om den framgångsrikt skickade en obemannad Orion-rymdfarkost på ett 26-dagars månomloppsuppdrag, visade efterföljande analys att raketen kastade ut skum ungefär som skytteln Columbia gjorde under sin uppskjutning 2003 , en startanomali som ledde till att skytteln försvann katastrofala när den återvände genom atmosfären. Samtidigt motstod inte Orions värmesköld de 5 000 °F återinträdesbränderna tillräckligt för att rymdfarkosten skulle anses vara säker att bära en besättning. Och vad gäller månlandaren? NASA har lagt uppdraget att tillhandahålla 2000-talsversionen av Apollo-programmets månmodul i händerna på SpaceX, som planerar att bygga skeppet från en modifierad version av den övre delen av sin Starship-raket, en raket som ännu inte har en fullständigt lyckad flygning.

Äntligen finns det pengar. NASA:s budget för 2024 är 24,875 miljarder dollar, vilket motsvarar en liten nedskärning från dess anslag på 25,4 miljarder dollar för 2023. Under Apollo-eran, när USA flyttade från startpunkten 1961 till månens yta åtta år senare, nådde rymdutgifterna en topp. cirka 4 % av den federala budgeten; nu är det 0,4 %.

Läs mer: “Djävulens komet” kommer att vara en himmelsk motspelare under förmörkelsen. Detta är vad du bör veta

“Om du inte har pengarna kommer schemat att glida”, säger Scott Pace, chef för Space Policy Institute vid George Washington University. Ingen tror att vi kommer att återgå till glansdagarna på 4 %, men vi behöver inte vara där för att nå målet för 2027. ” [inflation adjusted] De 29 miljarder dollar eller 30 miljarder dollar vi hade 1999 är vad vi behöver nu, säger Pace.

Även den relativt blygsamma ökningen verkar dock inte vara nära förestående, och det lämnar ett öppet fält för Kina. Som SpaceNews rapporterade publicerade Peking sin Space Blue Book den 26 februari, som beskriver sina planer för 2024 och framåt, och de är lika delar imponerande och ambitiösa. Landets statsägda China Aerospace Science and Technology Corporation (CASC), ett Fortune 500-företag, som arbetar hand i hand med China National Space Administration (CNSA), Kinas NASA, planerar totalt 70 uppskjutningar under 2024, vilket placerar mer än 290 satelliter, lastfartyg och bemannade rymdfarkoster i omloppsbana om jorden. Den växande privata sektorn har ytterligare 30 pitches i sitt manifest.

Två olika besättningar kommer att rotera in och ut från Kinas Tiangong (eller Heavenly Palace) rymdstation, och två obemannade fraktflyg kommer att försörja utposten. Flera uppskjutningsplatser, inklusive en rymdhamn utanför Haiyangs kust och en kommersiell rymdhamn på Hainan Island, kommer att se landet flyga flera iterationer av sin Long March-booster, inklusive dess tunga Long March 5, som är planerad till fyra uppskjutningar i år och skulle kunna användas för både jordomloppsuppdrag och djupa rymduppdrag.

Det är den sista delen av Kinas rymdmandat som väcker uppmärksamhet i väst, särskilt dess planerade flygningar till månen. Den 24 mars gick Queqiao-2-satelliten in i månbanan, där den kommer att börja koordinera en förväntad tillväxt i kommunikationstrafiken från månens yta. Senare i år planerar CASC att dra nytta av den nya radioinfrastrukturen när den lanserar Chang’e-6, det första uppdraget att returnera prover från månens bortre sida. År 2026 kommer Chang’e-7 orbiter, lander och rover att landa på månens sydpol. Chang’e-8, beräknad till 2028, kommer att vara en landare, rover och robot designad för att testa resursanvändning (särskilt isskörd och bearbetning) som så småningom skulle sättas igång på en bemannad månbas.

Den blå boken kräver att de första taikonauterna landar på månen år 2030 och att en internationell månforskningsstation (ILRS) ska etableras med flera partners, inklusive Ryssland, Vitryssland, Pakistan och Sydafrika, under det kommande decenniet. Dessa tidsfrister är inte orealistiska, enligt experter som kan spekulera.

“Det råder ingen tvekan om att tekniken de har är mycket nära att vara konkurrenskraftig med oss”, säger Sean O’Keefe, NASA-administratör från 2001 till 2005 och nu professor i offentlig förvaltning vid Syracuse University. “För två år sedan skulle jag inte ha sagt det, men de håller verkligen på att förbättras till den grad där [the 2030] Målet är tänkbart.”

McCurdy tillägger: “Vi gjorde det på åtta år; “De kunde göra det på sex.”

Läs mer: Se hela vägen för solförmörkelsen 2024

En del av det som gör Kina till en så formidabel kraft för att nå månen är dess kommando-och-kontrollekonomi och politik. NASA:s mål förändras ofta med varje ny ockupant av Oval Office: Pres Richard Nixon avslutade Apollo-programmet och ersatte det med skyttlarna; President Ronald Reagan minskade NASA:s skyttelfokus och gick vidare till att bygga en rymdstation; Pres. George W. Bush satte USA tillbaka på vägen till månen och även till Mars; President Barack Obama skrotade dessa planer till förmån för ett uppdrag till en asteroid; Pres Donald Trump drog ut kontakten på asteroiden och satte tillbaka månen på agendan. Inget av det bidrar till den typ av koherens som gör att teknik kan utvecklas och utvecklas och långsiktiga mål uppnås.

Det kinesiska enväldet undviker sådan politisk oordning och går framåt i oföränderliga halvdecenniumssteg med sina seriella femårsplaner. Den nuvarande, som sträcker sig från 2021 till 2025, inkluderar inte en bemannad månlandning eftersom den är utanför det tidsfönstret, men Peking har ändå höjt 2030-målet.

“De har ambitioner att göra det här,” säger Pace. “Folk har sagt att deadline är ganska ambitiös, men de skulle förmodligen inte göra det. [try] om de inte hade stort förtroende för att göra det. De politiska konsekvenserna av att ha fel skulle vara väldigt, väldigt allvarliga.”

Liksom i USA spelar pengar en viktig roll, men i Kinas fall finns det mycket att ha. Officiellt är Kinas rymdbudget betydligt mindre än NASA:s: förra året uppgick den till 14,15 miljarder dollar. Men det är frågan om “officiell” kontra “inofficiell” som gör skillnaden. Den kinesiska rymdsektorn är oskiljaktig från den kinesiska försvarssektorn, och samma djupa fickor som gör den kinesiska militären till den största i världen tros ge en generös källa till ytterligare finansiering för landets rymdprogram, även om Peking inte öppnar. dina böcker. för offentlig granskning.

“De är väldigt ogenomskinliga om vad de gör och hur mycket de spenderar”, säger O’Keefe.

“Är det kinesiska bemannade rymdprogrammet integrerat i militären? Du slår vad om, säger Pace. “Bidrar militären till det bemannade rymdprogrammet? Det kan du ge dig på.”

Inget av detta betyder nödvändigtvis att de generöst finansierade kinesiska och mindre finansierade amerikanska rymdprogrammen är i en kapplöpning om att nå månen, åtminstone inte i likhet med den bittra kalla krigets konkurrens mellan USA och unionen.Sovjetiska på 1960-talet.

Läs mer: Jag ansökte om att bli NASA-astronaut. Du kan också

“Kina konkurrerar verkligen inte med USA till månen eller någon annanstans i rymden,” sa Gregory Kulacki, Kinas projektchef för Union of Concerned Scientists, till TIME 2019.[China] Jag kan inte vinna ett lopp [it] “Jag förlorade redan för 50 år sedan.”

O’Keefe håller med: “Nej, det här är inget lopp”, säger han. “Det är inget som har någon parallell till det vi upplevde på 1960-talet, tack och lov.” Hur som helst, tillägger O’Keefe, tar Kina sin tid. “Kineserna är mycket dedikerade till att gå mot en månens närvaro och har verkligen arbetat hårt under de senaste två decennierna för att förbereda sig för detta.”

På vissa sätt har Kinas mål att landa på månen faktiskt haft en välgörande effekt på USA:s rymdprogram, vilket gjort amerikanska politiker mer fokuserade på en månens närvaro än landet var tidigare, även om vi inte konkurrerar direkt med Kina. “Vi blev verkligen mer intresserade av att åka till månen när de meddelade att de skulle skicka kinesiska astronauter till månen”, säger McCurdy.

Men frånvaron av en sann rymdkapplöpning under 2000-talet betyder förmodligen inte att vi tar nästa steg och faktiskt samarbetar med Kina. ILRS har en USA-ledd motsvarighet i Artemis-avtalet, där 36 nationer hittills har skrivit på för att arbeta med NASA om månutforskning, och bidragit med både hårdvara och besättningsmedlemmar för en eventuell månbas. Modellen liknar på många sätt det konsortium på 15 länder som byggde, underhåller och bemannar den internationella rymdstationen (ISS). Kina är inte en del av det samarbetet, delvis på grund av Wolf Amendment, en amerikansk lag från 2011 som förbjuder NASA att arbeta med Kina utan direkt godkännande från lagstiftare på Capitol Hill, av rädsla för teknikstöld. Ändå, även om ändringen ofta presenteras som ett direkt förbud mot samarbete utanför jorden, ser Pace det snarare som ett hinder.

“Som en politisk symbol är Wolf Amendment bra”, säger han. “Men i praktiken, om det finns ett övertygande projekt som vi tror är vetenskapligt värdefullt, som kanske miljöövervakning eller datadelning, är det enda som ändringen kräver att NASA ska göra är att meddela kongressen.” Kongressen kunde naturligtvis säga nej, men ändringsförslaget tillåter åtminstone ett ja.

Det skulle i teorin kunna öppna dörren till en månstrategi mellan Washington och Peking, men förmodligen inte förrän de ekonomiska och militära spänningarna mellan de två globala jättarna svalnar. Mycket har gjorts av tanken att modernt amerikansk-ryskt samarbete ombord på ISS och det gemensamma Apollo-Soyuz-uppdraget 1975 hjälpte de två länderna att övervinna sin fiendskap under kalla kriget, men politiska experter ser snarare tvärtom. —med diplomati på marken som ger vika för handslag utanför planeten.

“Rymden är en eftersläpande indikator, inte en ledande indikator”, säger Pace. Så länge som USA och Kina har väldigt olika syn på demokrati, hegemoni och en grundläggande investering i ett öppet samhälle, kommer vi sannolikt att skapa separata vägar i jordens omloppsbana och till månen. “Det är inte bara våra maskiner eller ens våra astronauter som vi skickar ut i rymden”, säger Pace. “De är våra värderingar.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *