Walter Shawlee, härskaren över glidreglerna, har dött vid 73 år

I cirka 350 år var mänsklighetens mest innovativa bärbara dator något som kallas en skjutregel. Precis som skrivmaskiner en gång symboliserade skrivaren, symboliserade glidregler ingenjören.

Dessa analoga miniräknare kom i metall, trä, plast och till och med bambu och kunde hittas över hela världen. Dess funktioner inkluderade beräkning av högre ordningens multiplikationer, exponenter och logaritmer, bland andra matematiska operationer. De var vanligtvis långa och rektangulära med ett infällbart mittsegment och hade täta fält av bokstäver, linjer och siffror staplade ovanpå varandra.

De verkade nästan komiskt abstruerade, som om de kunde användas som paddlar i en mattebroderskaps förvirrande ritualer.

Icke-nördar kämpade för att förstå dem. Sedan, i början av 1970-talet, blev lätta elektroniska miniräknare allmänt tillgängliga. Reglermarknaden kollapsade och tillverkningen av nya apparater upphörde praktiskt taget.

En dag, cirka 20 år senare, tittade en medelålders flygteknikingenjör vid namn Walter Shawlee genom en låda i sitt hem i Kelowna, en medelstor stad i British Columbia, när han stötte på sin gamla rutschbana från gymnasiet. .

Det var en Deci-Lon i fickstorlek från Keuffel & Esser, modell 68-1130, med en smal kropp i elfenben och ett delikat genomskinligt fodral. Båda hade bestått tidens tand. Shawlee mindes att hon som tonåring hade spenderat sex månader på att spara pengar för att köpa den.

Inspirerad av detta möte med sin ungdom skapade han en webbplats dedikerad till glidregler. Snart kom nostalgiska matematiska genier från tidigare decennier till platsen. E-postmeddelandena kom till Mr. Shawlees inkorg. Han började ägna åtta timmar om dagen åt att undersöka, köpa, fixa och sälja vidare gamla glidregler.

“Försöker du få marknaden att vända sig till glidregler?” frågade hans fru Susan Shawlee honom nervöst, rapporterade The Wall Street Journal 2003.

Institute of Electrical and Electronics Engineers’ Spectrum-tidskrift fastställde 2007 att Shawlee faktiskt hade “väntat den globala marknaden.”

“Han är Mr. Slide Rule”, sa en Texas-ingenjör och rutschregelentusiast till The Journal. “Walter känner alla i glidreglerbranschen.”

Shawlee dog den 4 september förra året i sitt hem i Kelowna. Han var 73 år gammal. Dödsfallet var inte allmänt rapporterat vid den tiden, och New York Times underrättades om det bara förra månaden. Hans fru sa att orsaken var cancer.

Shawlee var inte bara en skjutregelsentimentalist i trängsel till tonårsnördens minnen. Han hävdade att glidreglerna hade en inneboende överklagande av flera skäl.

Han såg till exempel värdighet i dess soliditet och design. I en Times-profil från 1999 beskrev Shawlee glidregler som “techno-barnens version av ett svärd.” På sin hemsida, Slide Rule Universe, kontrasterar han dem med digital teknik. “Om 50 år kommer datorn du använder för att se den här webbsidan vara en soptipp”, skrev han, “men din pålitliga skjutregel kommer att vara bra.”

För Shawlee tillhörde förlusten av hållbarhet som representerades av glidreglerna en bredare berättelse om nedgång. “När vi använde glidregler varje dag på 1960-talet kunde vi skicka människor till månen”, sa Shawlee till The Journal. När han pratade med The Times, observerade han: “Människor som växer upp med miniräknare har ingen sifferuppfattning.”

Joe Pasquale, professor i datavetenskap och ingenjörsvetenskap vid University of California, San Diego, har undervisat i lektioner om “historia, teori och praktik” för glidregler, inklusive en undersökning av “de bästa glidreglerna som någonsin skapats”, eftersom han sa han i kursbeskrivningen.

I ett mejl förklarade professor Pasquale det pedagogiska värdet av glidregler. Miniräknare tenderar att ersätta det mänskliga sinnet, vilket kräver att användarna bara skriver in siffror och “blint accepterar” ett resultat, vilket leder till en förlust av användarens egen förmåga att beräkna – “och mer allmänt, att tänka,” skrev professorn Pasquale. Medan glidregler kräver aktivt deltagande, tillade han, “utvidgar sinnets beräkningskapacitet.”

Det var tur för Mr. Shawlee att ett överraskande antal människor delade dessa åsikter. I början av 2000-talet tjänade han 125 000 dollar per år på att fixa och sälja glidregler. Företaget betalade för hans två söners utbildning och skickade en av dem till juristutbildningen. Dess kundbas tog sin mest organiserade form i Oughtred Society, en klubb som är uppkallad efter William Oughtred, den anglikanske ministern som vanligtvis krediteras för att ha uppfunnit skjutregeln i början av 1620-talet.

Shawlees webbplats utvecklade en egen subkultur, med ett nätverk av rutschbana-fanatiker från Arizona till Venezuela till Malaysia som grävde för Shawlees räkning bland mögliga föremål i gamla pappersaffärer, fastighetsförsäljningar och skoldistriktslager i jakt på beräkningsregler. I Singapore besökte en tjänsteman, Foo Sheow Ming, bakrummet i en bokhandel och hittade 40 oöppnade lådor innehållande mer än 12 000 glidregler av flera varianter. På sin hemsida kallade Shawlee fyndet för “rutschbanans absoluta El Dorado”, och Foo sa till The Journal att det var “moderhuset”.

Eftersom statliga bestämmelser förbjöd honom att göra vinst på produkterna sålde Foo räknereglerna till Mr. Shawlee med rabatt. “Allt beror på spänningen i jakten”, sa han till The Journal.

Mr. Shawlees inventering inkluderade anmärkningsvärda artefakter från vetenskapens historia. Han erbjöd en linjal gjord för maskingevärsförare, med vindstyrka, höjd- och räckviddsberäkningar. Den erbjöd en skjutregel för att mäta ämnesomsättningen, med olika justeringar för ålder, kön och längd. Och han använde sin webbplats för att utforska dolda hörn av glidregeln, och skrev till exempel om glidregler skapade av den amerikanska regeringen för att beräkna effekterna av kärnvapenbomber.

“Behöver du veta den optimala explosionshöjden för den nya atombomben du just köpte?” frågade Shawlee i en låtsasförsäljning. “Vad sägs om radien för förstörelsezonen med hög konfidens, eller temperaturen på ett exakt avstånd från kärnvapnet som precis exploderade nerför blocket? “Dessa bebisar kan svara på alla dessa brännande frågor samtidigt som de flammar upp i fria joner och radioaktivt damm i cirka 1 300 mph.”

Han sålde också manschettknappar och slipsklämmor, som i vissa fall hade tillverkats av stora regeltillverkare som reklamartiklar under vad Shawlee kallade “glidreglernas gyllene ålder”. Slipsklämmor visade sig vara så populära i linjaluniversumet att Shawlee arbetade med ett litet gjuteri för att börja tillverka dem själv.

Med tiden inkluderade dess kunder en väderstation i Antarktis, där många elektroniska enheter inte kunde stå emot kylan; fotoredigerare som ansvarar för att ändra storlek på bilder (de gillar bildregler för deras tydliga visning av olika värden för samma förhållande); en arkeolog som upptäckte att miniräknare blev för dammiga för att fungera ordentligt under utgrävningar; läkemedelsföretaget Pfizer, som gav bort diaregler under en mässa; glidreglerentusiaster i Afghanistan och Franska Polynesien; och “NASA-killar”, sa Shawlee till Engineering Times 2000.

Walter Shawlee II föddes den 27 november 1949 i Los Angeles. Hennes mamma, Joan (Fulton) Shawlee, var en skådespelerska känd för att ha spelat Sweet Sue, ledaren för “tjejgänget” i centrum av filmen “Some Like It Hot” (1959), och för att ha spelat Pickles Sorrell. . återkommande karaktär i “The Dick Van Dyke Show” (1961-66). Hans far var hotellkoncierge och målare som specialiserade sig på marina scener.

Vid 14 års ålder arbetade Walter i en elektronikaffär och läste hängivet tidningar som Electronics World. Han studerade teknik och matematik vid University of California, Los Angeles innan han hoppade av. Han arbetade i olika positioner, bland annat som löpande bandsvetsare på en Volvofabrik i Sverige, innan han grundade Northern Airborne Technology, ett framgångsrikt flygkommunikationsföretag, i Kelowna. Han sålde företaget 1992.

Efter det blev han kontraktsreparatör och uppfinnare och hjälpte företag att designa till exempel maskiner som smidigt kunde sätta etiketter på en mängd olika frukter. Han reparerade och sålde vidare apparater, inklusive signalgeneratorer, högspänningslikriktare och katodstrålerör.

Han och hans fru träffades vid UCLA och gifte sig 1971. Förutom henne efterlämnar han sina barn, Walt III och Rose Shawlee, och sin halvsyster, Angie Barchet.

När The Journal besökte Shawlees hem fanns det omkring 1 000 rutschbanor utspridda över matsalsbordet, Mr. Shawlees kontor och familjens bastu. “Jag vet att min fru skulle vilja ha tillbaka sin matsal snart,” sa han till tidningen Spectrum.

I en telefonintervju sa Shawlee att tusentals enheter fortfarande fanns i familjens hem. Han sa att han planerade att fortsätta sälja dem. Såvitt hon vet finns det inga utsikter till att en annan samlare-expert-reparatör-återförsäljare-romantiker som Mr. Shawlee dyker upp i “glidregelbranschen”.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *