Zacha trivs i centrum för Bruins efter att Bergeron och Krejci går i pension

WASHINGTON– Pavel Zacha trodde alltid att han kunde bli en toppcenter i NHL.

Så på det sättet, att centrera Boston Bruins första linje mellan Brad Marchand och David Pastrnak i deras 3-2 vinst mot Washington Capitals på lördagen var en uppfyllelse av hans egna förväntningar.

Det var inte den första matchen Zacha spelade med Marchand och Pastrnak den här säsongen, men han uppskattar alltid möjligheten.

“De satte “Pasta” och “Marchy” på mig i olika matcher bara för att se hur det gick,” sa Zacha. “De har spelat tillsammans länge, så det är spännande för mig att spela med två av de bästa ytterna. i ligan.”

Zacha föreställde sig att spela den här typen av roller när han valdes ut av New Jersey Devils med nummer 6 i NHL-draften 2015, men han hade inte haft möjlighet att göra det regelbundet i ligan förrän den här säsongen. 26-åringen spelade främst wing förra säsongen med Boston efter att ha förvärvats från New Jersey i en byte för centern Erik Haula den 13 juli 2022.

Avgångarna av centern Patrice Bergeron och David Krejci efter förra säsongen lämnade öppningar på mittpositionen på de två översta linjerna, och Zacha och Charlie Coyle har klev in i dem utan problem. De har hjälpt Bruins (43-17-15) att leda Atlantic Division med 101 poäng, två före Florida Panthers på andra plats, och ta en plats i Stanley Cup-slutspelet för åttonde säsongen i rad.

“Det var något jag såg fram emot att komma till Boston, med vetskapen om att jag i framtiden kommer att kunna få möjligheten att spela center och ha de fantastiska möjligheter som jag får för att spela,” sa Zacha. “Jag njuter av det här året och jag tror att jag måste fortsätta jobba hårt och förbättra mig i de situationerna.

“Det är något jag har väntat på i ett par år och började min karriär i Jersey. Jag kommer att ta emot den i Boston.”

Zacha har 51 poäng (18 mål, 33 assist) på 71 matcher, inklusive en assist på försvararen Hampus Lindholms förstaperiodsmål som inledde målskyttet i lördags. Coyle har 55 poäng (23 mål, 32 assist, en NHL-karriärhöjd) på 75 matcher.

Tillsammans är Zacha och Coyle nära att replikera förra säsongens offensiva produktion av Bergeron, som gjorde 58 poäng (27 mål, 31 assist) på 78 matcher, och Krejci, som gjorde 56 poäng (16 mål, 40 assist) på 70 matcher. Med sju matcher kvar av grundserien är Zacha på väg att nå en NHL-karriärshögsta på 57 poäng (21 mål, 36 assist) på 82 matcher förra säsongen.

Zachas snitt på 18:10 på istid skulle vara hans NHL-karriärhög, före hans 17:09 på 50 matcher med Devils 2020-21 och hans 16:03 förra säsongen med Bruins.

“Han etablerade sig bland de sex bästa förra året som ytterback,” sa Bostons tränare Jim Montgomery. ”Nu tar han svårare minuter eftersom han har använts i alla lägen och jämförs med topplinjer hela tiden. Så det har förmodligen tagit bort hans anfall lite, men vad han har gett oss, och han och Charlie Coyle har gett oss, är två topplinjecenter.

En del undrade inför den här säsongen hur Bruins skulle överleva utan Bergeron och Krejci, men Zacha och Coyle passade på att bevisa att skeptikerna hade fel.

“När två av de bästa spelarna i laget lämnar och går i pension är det ett stort tomrum för oss att fylla, men Charlie och jag pratade mycket under sommaren om hur vi kan förbereda oss för minuterna och möta laget de byggt under den senaste några år Zacha sa. “Det var en stor utmaning. Jag var verkligen exalterad att se hur långt han kan gå. Jag visste att vi skulle ha ett fantastiskt lag defensivt, men bara för att se hur det går, visste ingen.

“De där centern spelade här i över 15 år, så det är lite annorlunda. Men jag tror att det var en spännande utmaning för oss.

Under den första säsongen av ett fyraårigt kontrakt på $19 miljoner ($4,75 miljoner i genomsnitt årligt värde) som han skrev på den 14 januari 2023, känner Zacha sig hemma med Bruins och har förtjänat Montgomerys förtroende att spela i nyckelsituationer på kraften spela. och straff. När Lindholm fick fyra minuters straff för en hög pinne 57 sekunder in på övertid i lördags var Zacha en av forwards som hjälpte till att göra målet.

“Det är något jag har arbetat mot i min karriär, och att nu få en möjlighet här i ett så bra lag är fantastiskt,” sa han. “Man vill vara i de situationerna. Man vill vara lite under press. Jag tror att det är något alla spelare vill: att vara i de situationerna och kunna bli framgångsrika i dem.”

Zacha leder Bruins genom att vinna 54,8 procent av sina matcher och har gjort 962 matcher, det mesta av sin NHL-karriär, och hjälpt till att fylla en del av tomrummet som skapades av Bergerons avgång, som hade 1 706 oavgjorda matcher, lagets högsta och vann 61,1. procent, förra säsongen. Zacha tror att han hade stor nytta av att spela på samma linje med Krejci förra säsongen och av att se Bergeron på nära håll varje dag.

Förutom att lära sig hur hans inställning till matchups varierade beroende på motståndare och situation, såg han sitt engagemang på båda sidor av isen och hur viktigt det var för Bruins framgång.

“Jag måste prata med Krejci varje skift, varje match, en av de bästa tvåvägsspelarna,” sa Zacha. “Och bara att se Bergeron på varje träning var enormt för mig som en ung spelare som kom till laget förra året. … Så du kan lära dig mycket av de här killarna, och nu försöker jag bara lägga in det i mitt spel och komma så nära de matcherna som möjligt.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *